Un nuevo estudio hace explotar viejas ideas sobre niños y niñas

¿Es el género una mera herramienta del patriarcado? ¿O está cableado desde antes del nacimiento?

Escrito por Leonard Sax MD, Ph.D. y publicado en Psychology Today el 27 de marzo de 2019

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Si hay superestrellas académicas, la profesora de Berkeley Judith Butler es una superestrella. Ella es más conocida por ser pionera en la idea de que “hombre” y “mujer” son simplemente construcciones sociales. Ella ha escrito que “dado que el género no es un hecho, los diversos actos de género crean la idea de género, y sin esos actos, no habría género en absoluto”. Por esta idea, ha sido recompensada con una avalancha de honores y premios académicos, incluido el Premio Mellon, que conlleva un premio en efectivo de 1,5 millones de dólares estadounidenses. (En comparación, el Premio Nobel le otorga solo 1,1 millones).

Butler es profesora de literatura comparada, no una neurocientífica, pero sus ideas sobre el género han sido ampliamente aceptadas en todo el mundo durante casi 30 años desde la publicación de su libro El género en disputa. En 2017, Cordelia Fine, profesora de estudios históricos y filosóficos en la Universidad de Melbourne, publicó un libro titulado Testosterona rex: Mitos sobre sexo, ciencia y sociedad. Siguiendo a Butler, Fine afirmó que cualquier afirmación de que las mujeres y los hombres difieren significativamente en el cerebro o el comportamiento son simplemente mitos perpetuados por el heteropatriarcado. El libro de Fine recibió sin demora el prestigioso premio de la Royal Society al mejor libro de ciencia del año.

La cosmovisión promulgada por Butler, Fine y sus seguidores ahora restringe lo que los neurocientíficos pueden decir en público. Un profesor de neurofisiología en la Universidad de Lund en Suecia dijo recientemente a los estudiantes que las categorías de mujeres y hombres son, hasta cierto punto, realidades biológicas más que construcciones sociales y que algunas diferencias en el comportamiento entre mujeres y hombres podrían, por lo tanto, tener una base biológica. Fue denunciado rápidamente por estudiantes que afirmaron que sus comentarios eran “antifeministas”. El decano de la facultad de medicina inició la debida investigación.

He debatido este tema con los seguidores de Butler y Fine en varios sitios. Cuando comparto con ellos que la investigación muestra, por ejemplo, fuertes diferencias entre hombres y mujeres en los procesos del desarrollo cerebral. La respuesta más común es la absoluta ignorancia del hallazgo en cuestión. Es inusual que un devoto de Butler diga: “Sí, soy consciente de esa investigación. Sin embargo, considero que la investigación no es válida debido a XYZ”. En su lugar, afirman con más frecuencia que la investigación no debe tener sentido porque involucra a niños o adultos. Niños y adultos han pasado años sometidos al heteropatriarcado. Los padres interactúan de manera diferente con las niñas y los niños desde el momento del nacimiento, observan estos críticos (correctamente). Por lo tanto, cualquier estudio de adultos, o incluso de niños, se ve empañado por las sociedades sexistas en las que todos vivimos.

Me parece justo. Por el bien del argumento, concedamos ese punto. Así que estudiemos a los humanos antes de nacer. En los últimos años, ha habido estudios fascinantes en los que los neurocientíficos han estudiado los cerebros de los bebés en el vientre de sus madres. Un estudio notable fue una colaboración entre neurocientíficos en Yale, Johns Hopkins y el Instituto Nacional de Salud Mental, junto a neurocientíficos de Alemania, el Reino Unido, Croacia y Portugal, con más de 20 investigadores en total. Estos investigadores observaron cómo los genes individuales se transcriben en el cerebro humano desde el período prenatal hasta la infancia, la niñez, la adolescencia y durante la edad adulta. Descubrieron que la mayor diferencia femenina/masculina en la transcripción de genes en el cerebro humano, para muchos genes, se encuentra en el período prenatal. (Ver, por ejemplo, su gráfica de la transcripción del gen IGF2, un gen que se sabe que está involucrado en la cognición: las diferencias entre hombres y mujeres en la transcripción de IGF2 son enormes en el período prenatal, y no existen entre los adultos). De nuevo, todavía no he encontrado un defensor de la escuela de Butler/Fine que esté al tanto de esta investigación, y mucho menos que haya respondido a ella. Si la teoría de Butler/Fine fuera correcta, si las diferencias de género en el cerebro y el comportamiento son principalmente una construcción social, y no están programadas, entonces deberíamos ver cero diferencias entre el cerebro femenino y el cerebro masculino en el período prenatal, pero grandes diferencias entre adultos, que después de todo han tenido la desgracia de vivir toda su vida en un heteropatriarcado. Pero la realidad es todo lo contrario: las diferencias entre hombres y mujeres generalmente son mayores en el período prenatal, y esas diferencias disminuyen con la edad, a menudo disminuyendo a cero entre los adultos.

Ahora tenemos otro estudio aún más sorprendente del cerebro humano antes del nacimiento. En este estudio, los investigadores estadounidenses lograron realizar imágenes de resonancia magnética de madres embarazadas en el segundo y tercer trimestre, con una resolución suficiente para obtener imágenes de los cerebros de los bebés dentro del útero. Descubrieron diferencias dramáticas entre los fetos femeninos y masculinos. Por ejemplo, los fetos femeninos demostraron cambios significativos en la conectividad entre las estructuras subcorticales y corticales en el cerebro, en función de la edad gestacional. Este patrón “era casi completamente inexistente en los fetos masculinos”. Señalan que otros han encontrado, por ejemplo, que las mujeres tienen un volumen cerebral significativamente mayor en la corteza prefrontal en comparación con los hombres. Concluyen que “parece probable que estas diferencias volumétricas [encontradas después del nacimiento] se reflejen en [las] ​​diferencias observadas en el presente estudio”.

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Los investigadores encontraron algunas diferencias dramáticas entre hombres y mujeres en el cerebro antes del nacimiento. Fuente: Open Access bajo Creative Commons CC BY 4.0.

Algunas de las diferencias sexuales en el nuevo estudio son realmente sorprendentes. Vea, por ejemplo, la imagen anterior (figura 4A de su artículo) que muestra las diferencias en las conexiones femeninas entre el cerebelo izquierdo (CI) y el giro frontal superior izquierdo (GFSI), y entre el polo temporal izquierdo y la corteza cingulada posterior (CCP) en comparación con las masculinas. Recuerda, ¡son fetos en el útero! En otras áreas del cerebro, las diferencias no fueron tan sorprendentes. Una próxima pregunta razonable podría ser: ¿por qué estas áreas del cerebro, y no otras, muestran diferencias tan dramáticas entre hombres y mujeres?

Otra pregunta razonable sería: ¿Por qué estás leyendo acerca de esta nueva investigación asombrosa en un blog de Psychology Today, en lugar de en las noticias de la noche, o en The New York Times o The Huffington Post? ¿Por qué los principales medios de comunicación en los Estados Unidos no han mencionado esta nueva investigación?

Referencias

MD Wheelock, JL Hect, E. Hernandez-Andrade y colegas (abril de 2019). «Sex differences in functional connectivity during fetal brain development». Developmental Cognitive Neuroscience, en prensa.

Leonard Sax, M.D. es médico de familia, doctor en psicología, y autor de Boys Adrift and Girls on the Edge. Publicará Why Gender Matters, Second Edition: What Parents and Teachers Need to Know About the Emerging Science of Sex Differences. En línea: Leonard Sax MD PhD

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Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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