Por qué la soledad duele tanto, según la ciencia

“Ningún ser humano está exento de las graves consecuencias de la soledad”.

Escrito por Scott Barry Kaufman y publicado en Next Big Idea Club el 14 abril de 2020

Image for post

En su último libro Transcend: The New Science of Self-Actualization , Scott revela una audaz reinvención de la famosa jerarquía de necesidades e ideas de Maslow para realizar todo su potencial y vivir su vida más creativa, plena y conectada. Transcend fue seleccionado recientemente como Finalista del Next Big Idea Club y estamos orgullosos de presentar un extracto a continuación.

La necesidad de conexión, de formar y mantener al menos un mínimo de relaciones íntimas positivas y estables, es una necesidad fundamental que afecta a todo nuestro ser, impregnando todo nuestro conjunto de emociones, pensamientos y comportamientos. Si bien los individuos difieren en la fuerza de esta necesidad, la conexión es una necesidad humana irreducible e innegable. La necesidad de conexión en realidad consiste en dos subnecesidades: a) La necesidad de pertenencia, de ser querido, de ser aceptado, y b) La necesidad de intimidad, de mutualidad, de relación.

Si bien estas dos subnecesidades suelen ser tratadas como sinónimos en la literatura psicológica, creo que merece la pena separarlas, ya que pueden divergir de manera importante, con importantes implicaciones para la salud y el crecimiento.

La necesidad de pertenencia

Cuando uno siente que pertenece a algo, se siente aceptado y visto, y cuando se le priva de pertenecer, se siente rechazado e invisible. Estas emociones provienen de un sistema de protección social profundamente evolucionado que claramente tuvo importantes funciones de supervivencia y reproducción durante el curso de la evolución humana. Las fuertes afiliaciones entre los miembros de las tribus de grupos pequeños a lo largo de la historia ofrecían mayores recursos, información y cooperación para superar el estrés y la amenaza. Dado que somos animales intensamente sociales, la necesidad de buscar por lo menos una mínima cantidad de aceptación, evitando al mismo tiempo el rechazo total, es de vital importancia para obtener recompensas sociales en prácticamente todas las situaciones sociales, desde la influencia social hasta el apoyo social, pasando por la pertenencia a grupos, los conocidos, las amistades y las relaciones románticas.

“El 40 por ciento de los adultos dicen estar solos, con aproximadamente 42,6 millones de adultos mayores de cuarenta y cinco años reportando soledad crónica”.

Tiene sentido que la evolución nos dote de un sistema de protección social exquisitamente sensible que rastree continuamente nuestros niveles de pertenencia, detecte las amenazas a la aceptación y nos advierta (a través de emociones increíblemente dolorosas) si la amenaza percibida es alta y si la exclusión y el ostracismo son posibles. Es perfectamente normal que los signos percibidos de rechazo desencadenen emociones incómodas, como sentimientos heridos, celos y tristeza, así como una mayor atención y concentración en la solución del problema.

En tiempos de relativa seguridad, la necesidad de pertenencia puede no ser tan esencial como en tiempos de mayor inestabilidad y peligro percibidos en el medio ambiente, cuando es más probable que el sistema de protección social se active y ejerza sus efectos. Por ejemplo, en esas circunstancias, las personas se identifican cada vez más con grupos específicos, a menudo con exclusión de otros grupos.

Sin embargo, independientemente de las condiciones sociales, las personas difieren enormemente entre sí en cuanto a su necesidad de pertenencia, como resultado de una multitud de genes individuales que interactúan intrincadamente con las experiencias personales.

La soledad mata

Una encuesta reciente sugiere que el 40 por ciento de los adultos dicen estar solos, con aproximadamente 42,6 millones de adultos mayores de cuarenta y cinco años reportando soledad crónica. En su libro Loneliness: Human Nature and the Need for Social Connection (Soledad: La naturaleza humana y la necesidad de conexión social), el psicólogo social John Cacioppo reporta que “el aislamiento social tiene un impacto en la salud comparable al efecto de la alta presión sanguínea, la falta de ejercicio, la obesidad o el tabaquismo”.

La soledad no nos hace enfermar temporalmente, sino que literalmente nos mata. Un estudio encontró que la sensación de soledad, el aislamiento social o el vivir solo aumenta el riesgo de muerte en un 26, 29 y 32 por ciento, respectivamente. Quienes tienen un sentimiento subjetivo de soledad, así como una separación objetiva de los demás, se enfrentan al mayor riesgo de mortalidad. La soledad supone un riesgo de mortalidad comparable al del tabaquismo y el doble del de la obesidad, y las personas mayores y las que no tienen una interacción social adecuada tienen el doble de probabilidades de morir prematuramente.

“La soledad supone un riesgo de mortalidad comparable al del tabaquismo y el doble de la obesidad”.

Como señala Leo Braudy en su extensa revisión de la historia de la búsqueda de la fama, el deseo de fama se basa a menudo en un “sueño de aceptación” que incluye la noción de que hacerse famoso hará que la persona se sienta amada, aceptada y buscada por otros durante el resto de su vida.

Como muchas personas que han alcanzado la fama pueden atestiguar, sin embargo, el sueño es a menudo muy ilusorio e incluso cuando se alcanza, la fama sigue siendo profundamente insatisfactoria. Mientras que los dos motivos parecen habitar en formas de ser completamente diferentes, en un conocido ensayo de 1962 llamado “Love and Power” (Amor y Poder) en la revista Commentary, el politólogo Hans Morgenthau argumenta que el amor y el poder están en realidad unidos en un motivo común: el esfuerzo por escapar de la soledad. Según Morgenthau, el poder y el amor ofrecen estrategias muy diferentes para lograr el mismo objetivo: “El amor es la reunión a través de la mutualidad espontánea, el poder busca crear la unión a través de la imposición unilateral”.

Pero como señala Morgenthau, el poder es un sustituto profundamente insatisfactorio de la intimidad: “Sin embargo, lo que el amor puede al menos aproximarse y en un momento fugaz lograr, el poder sólo puede dar la ilusión”. Lo mismo se aplica a la búsqueda de la fama. Una implicación, según Morgenthau, es que la búsqueda de poder, en un intento de hacerse completo, siempre hace que uno quiera más poder. Una consecuencia es la profunda ironía de que las personas más poderosas tienden a ser las más solitarias. Como señala Morgenthau, esto ayuda a explicar la necesidad de las continuas demandas de ser referido como “nuestro amado líder” entre aquellos con mayor sed de poder (por ejemplo, Stalin, Hitler).

La soledad puede ser parte de la causa de los suicidios de famosos. Como señala Cacioppo, “Los millonarios, los superricos, tienden a sentirse solos. Muchos atletas a menudo se sienten solos. Mucha gente quiere ser su amigo, pero ¿cómo te sentirías si todas las personas que quieren ser tu amigo, tuvieran la interpretación alternativa de que quieren beneficios materiales o sociales que tu podrías darles”.

“El poder es un sustituto profundamente insatisfactorio de la intimidad”.

¿Qué es lo que ha ido tan mal en nuestra sociedad para que la soledad esté tan disparada? Para empezar, hay un estigma contra la admisión de la soledad y un tabú contra el deseo abierto de hacer nuevos amigos cercanos. Pero esto es solo una parte de un panorama más amplio. “Estamos haciendo cosas que son tan poco naturales en cuanto a nuestra necesidad de conexión social, y luego nos preguntamos por qué no nos sentimos conectados”, observa Emma Seppälä, directora científica del Centro de Investigación y Educación sobre Compasión y Altruismo de la Universidad de Stanford. Seppälä continúa:

La forma en que estamos priorizando nuestra vida, y lo que estamos priorizando, a menudo va en contra de nuestra mayor necesidad de pertenencia. Ya sean bienes materiales o placeres, avance financiero o social, estamos perdiendo el punto completamente. No estamos viendo que nuestra mayor felicidad proviene de la conexión, ya sea de la familia o de la comunidad religiosa o social, algo más grande que tú mismo, algo trascendental. Estamos tan perdidos y hay una razón por la que tanta gente se siente perdida y ansiosa y deprimida y solitaria.

Las investigaciones muestran que los que reportan los mayores niveles de soledad son los que tienen la mayor necesidad insatisfecha de pertenencia. Cuanto mayor es la discrepancia entre la necesidad de pertenencia de una persona y su satisfacción con sus relaciones personales, mayores son los niveles de soledad y menores los niveles de satisfacción con la vida diaria. Este hallazgo se aplica tanto a los que viven solos como a los que viven con otros. El simple hecho de vivir con alguien no garantiza que se satisfagan las necesidades de conexión. Es la calidad de las conexiones lo que importa para predecir la soledad, no la cantidad de conexiones o incluso la proximidad de las mismas.

La biología de las conexiones de alta calidad

La biología del cerebro moderno refleja la herencia evolucionada de esta necesidad fundamental. Cuando tenemos una conexión de alta calidad que nos pone en sintonía con otro ser humano, ya sea confiando en una vulnerabilidad a alguien, chismorreando sobre un enemigo común o compartiendo simples momentos de risa y alegría, nuestro sistema de “calma y conexión” cobra vida. Este sistema implica un conjunto de respuestas biológicas que funcionan juntas para intensificar una profunda conexión con otro ser humano. En tales momentos de “resonancia positiva” — como dice la psicóloga Barbara Fredrickson — el cerebro de una persona literalmente se sincroniza con el de la otra, un fenómeno que a veces se conoce como “acoplamiento neuronal”. La pareja experimenta una mayor capacidad de anticipar el flujo de pensamiento del otro y de sentir las mismas emociones, a veces incluso sintiendo físicamente su dolor. Como señala Fredrickson, tales “micro-momentos de conexión” son “pequeños motores” que pueden desencadenar espirales ascendentes en su vida, ayudándole a crecer y a convertirse en una mejor versión de sí mismo. El sistema opiáceo del cerebro es un actor clave en el aumento de la conexión. Aunque el sistema opiáceo no es específico de la conexión social, de hecho, el sistema opiáceo es realmente el “sistema del placer”, sucede que las conexiones sociales proporcionan las más importantes y dramáticas experiencias de placer en nuestras vidas la mayor parte del tiempo. Durante una conexión social elevada, el sistema opiáceo regula el eje HPA, amortiguando la respuesta del cuerpo al estrés. El sistema opiáceo también está involucrado en los sentimientos de pérdida y dolor cuando se pierde un vínculo social. El sistema opiáceo es tan integral al sistema de conexión que un prominente equipo de neurocientíficos consideró fuertes conexiones sociales “en algunos sentidos neuroquímicos fundamentales adicciones a los opiáceos”.

“La conexión (y la falta de conexión) claramente tienen poderosos efectos en nuestro cerebro y fisiología, con profundas implicaciones para nuestra salud mental y física”.

Otro actor clave en el sistema de conexión es el neuropéptido oxitocina. La oxitocina se produce en el hipotálamo y funciona como una hormona y como un neurotransmisor. Hay algunas pruebas de que la oxitocina aumenta la disposición a confiar y cooperar, y también mejora la capacidad de discernir las señales de confianza y bondad en los demás. La oxitocina también forma parte del sistema de calma y conexión; disminuye la sensibilidad a las amenazas en partes específicas de la amígdala, regulando los sentimientos de angustia y miedo.

Aunque algunos investigadores se han referido a la oxitocina como la “hormona del amor” o incluso la “hormona de los mimos”, investigaciones más recientes sugieren que los efectos de la oxitocina en los comportamientos sociales dependen en gran medida del contexto. La oxitocina aumenta el favoritismo del grupo, tomando riesgos costosos (incluyendo la mentira) para mejorar el bienestar del grupo, y la conformidad, la confianza y la cooperación del grupo. Sin embargo, el efecto de la oxitocina sobre la confianza se reduce en realidad cuando se percibe que otra persona no es digna de confianza, es desconocida o es miembro de un grupo externo que tiene opiniones y valores contradictorios del grupo interno. Cuando el grupo interno y el externo tienen opiniones y valores similares, la oxitocina no parece mostrar este sesgo dentro del grupo.

Por lo tanto, aunque la oxitocina ayuda a fortalecer las conexiones con los demás y es un elemento clave en el sistema de calma y conexión, cada vez está más claro que la oxitocina no es la “hormona del amor universal”. Podría ser más exacto pensar en la oxitocina como la “hormona del amor en grupo”. Por esta razón, en la nueva jerarquía integrada de necesidades que presento en Trascender, distingo claramente entre la necesidad de conexión y la necesidad de dar un amor incondicional que pueda operar independientemente de la conexión que se siente con alguien.

Otro actor clave en el sistema de conexión es el décimo nervio craneal, también conocido como el “nervio vago”. El nervio vago emerge del tronco cerebral en lo profundo del cráneo y conecta el cerebro con muchos órganos, incluyendo el corazón y los pulmones. El nervio vago alivia un corazón acelerado, fomenta el contacto visual con otra persona y sincroniza las expresiones faciales. La fuerza del nervio vago — denominado “tono vago” — puede medirse de manera fiable; se asocia con la flexibilidad física, mental y social, y con la capacidad de adaptarse al estrés. Los que tienen un tono vago más alto experimentan una mayor conexión con los demás en su vida diaria, y a su vez, esta mayor conexión aumenta el tono vago, causando “espirales ascendentes del corazón”.

La conexión (y la falta de conexión) claramente tienen poderosos efectos en nuestro cerebro y fisiología, con profundas implicaciones para nuestra salud mental y física. De hecho, pueden ser un asunto de vida o muerte.

Image for post

Scott Barry Kaufman

Scott Barry Kaufman, PhD, es un psicólogo humanista que ha enseñado en la Universidad de Columbia, la Universidad de Pennsylvania, NYU y en otros lugares. Escribe la columna Beautiful Minds para Scientific American y presenta The Psychology Podcast, que ha tenido más de 10 millones de descargas.

Written by

Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

Get the Medium app

A button that says 'Download on the App Store', and if clicked it will lead you to the iOS App store
A button that says 'Get it on, Google Play', and if clicked it will lead you to the Google Play store