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Microagresión y cambio de culturas morales

Bradley Campbell y Jason Manning

Hoy en día, si has pasado mucho tiempo en un campus universitario, probablemente has oído hablar de las microagresiones. El término data de los años 70, pero solo en los últimos años se ha convertido en prominente entre los activistas del campus y otros en la izquierda política. Las microagresiones son observaciones percibidas como sexistas, racistas, u ofensivas para un grupo social marginado. Los que popularizan el concepto dicen que, aunque las ofensas son menores y a veces no intencionales, el hecho de experimentarlas repetidamente causa a los miembros de los grupos minoritarios un gran daño, que debe ser reparado.

Algunos estudiantes publican las microagresiones, a menudo a través de sitios web como el Microaggressions Project y sitios individuales en Oberlin, Carleton, Willamette, St. En estos sitios la gente se ha quejado, por ejemplo, de una persona no hispana que utiliza la palabra fútbol, de una madre que pregunta a su hija si ha conocido algún chico agradable en la universidad, de alguien que le dice a una mujer de 30 años que parece demasiado joven para ser profesora, y de alguien que pregunta a la madre blanca de una hija negra si el niño es suyo.

Algunas universidades han avanzado hacia un reconocimiento institucionalizado de la microagresión. El gobierno estudiantil de la Universidad de Ithaca, por ejemplo, aprobó un proyecto de ley que pide un sistema en línea en todo el campus a través del cual los estudiantes pueden reportar de manera anónima las microagresiones. El sistema de la Universidad de California ha publicado unas directrices para los miembros del profesorado en las que se advierte que declaraciones como “Estados Unidos es un crisol” o “Creo que la persona más cualificada debería conseguir el trabajo” podrían ser microagresiones.

En respuesta a ese documento, el profesor de derecho de la UCLA Eugene Volokh escribió, “Bueno, me alegra decir que voy a seguir microagregando”. Claramente no todo el mundo está de acuerdo con este tipo de políticas.

Podemos entender mejor las quejas sobre la microagresión y las reacciones a ellas si entendemos que cada lado del debate proviene de una cultura moral diferente. Los que llaman la atención sobre las microagresiones han rechazado la moralidad dominante entre los americanos de clase media durante el siglo XX — lo que los sociólogos e historiadores han llamado a veces una cultura de la dignidad, que aborrece la venganza privada y anima a la gente a acudir a la policía o a utilizar los tribunales cuando están gravemente perjudicados. Las ofensas menos serias pueden ser ignoradas, y ciertamente cualquier ofensa meramente verbal debería serlo. Los padres enseñan a sus hijos a decir: “Los palos y las piedras pueden romperme los huesos, pero las palabras no pueden hacerme daño”.

Las quejas de microagresión dejan claro que esto ya no es una moralidad establecida. Aquellos que ven las microagresiones como un problema serio y que sacan a relucir desaires menores e involuntarios rechazan la idea de que las palabras no pueden hacer daño, que los desaires deben ser rechazados, que incluso los insultos abiertos deben ser ignorados. Esta actitud revela el surgimiento de una nueva cultura moral, una que llamamos cultura de la víctima, ya que valora el victimismo.

Las quejas por microagresión son solo una manifestación; desde los mismos círculos de activistas del campus también llegan llamamientos para que se activen las advertencias para alertar a los estudiantes sensibles sobre el material del curso que podría molestarles, y la creación de “espacios seguros” para proteger a los estudiantes de las ideas ofensivas.

Pero ¿qué explica las quejas de microagresión y el surgimiento del victimismo? Las culturas morales son el producto de las condiciones sociales. Donald Black, sociólogo de la Universidad de Virginia, argumenta que los actos de dominio social — como el menosprecio de alguien con insultos — son más ofensivos en lugares o relaciones donde las personas son relativamente iguales. Del mismo modo, los actos de intolerancia cultural, como el menosprecio de otro grupo étnico o género, son más ofensivos en entornos que tienen un alto grado de diversidad cultural.

Extendiendo estas ideas, las ofensas contra los grupos sociales históricamente desfavorecidos se han convertido en un tabú precisamente porque los diferentes grupos son ahora más iguales que en el pasado, como en los días de Jim Crow o cuando el comportamiento homosexual era un crimen. Y la sensibilidad a cualquier acto que pueda ser percibido como racista, homofóbico, etc. es mayor en lugares que tienen más diversidad de tales grupos e igualdad entre ellos, como en las poblaciones de estudiantes universitarios. Irónicamente, la sensibilidad a la opresión que lleva a tantos estudiantes a condenar incluso los desaires implícitos e involuntarios se desarrolla porque participan en uno de los entornos sociales más igualitarios y tolerantes de la historia de la humanidad.

Hoy en día, aquellos cuya moralidad está enraizada en los ideales de dignidad ven a los denunciantes de microagresión y a otros que destacan su condición de víctimas como personas de piel fina, poco caritativas y tal vez delirantes. Aquellos que se inspiran en la nueva moralidad del victimismo, mientras tanto, ven a sus críticos como insensibles, privilegiados y tal vez fanáticos.

Seguramente cada lado se beneficiaría de una mejor comprensión del otro. Los debates podrían ser más fructíferos, y las relaciones en el campus más colegiales, si consideramos más cuidadosamente las preocupaciones morales de aquellos que no están de acuerdo con nosotros. Eso no significa que el conflicto engendrado por esta división moral no vaya o no deba continuar.

El conflicto es importante porque su resultado determinará el destino de la educación superior. La cultura del victimismo y sus manifestaciones en el campus amenazan los objetivos de la academia. La investigación y la comunicación honestas están destinadas a ofender a alguien, y, si las universidades van a continuar, deben tener un clima en el que la gente sea menos — no más — propensa a la indignación que en otros lugares.

No obstante, aunque nuestras simpatías son con la antigua cultura de la dignidad, vemos el mérito de la preocupación por las víctimas y la sensibilidad al sufrimiento que sustenta la cultura del victimismo.

¿Cuál será el destino de las culturas de la dignidad y del victimismo? Una podría triunfar sobre la otra, pero otra posibilidad es que este choque de culturas dé lugar a un nuevo tipo de moralidad, tal vez una que permita a las universidades funcionar como lugares donde diversos estudiosos puedan buscar libremente la verdad y trabajar pacíficamente junto a otros, aunque estén profundamente en desacuerdo.

Bradley Campbell

Bradley Campbell es profesor asociado de sociología en la Universidad Estatal de California, Los Ángeles. En Twitter, @CampbellSocProf

Jason Manning

Jason Manning es profesor asociado de sociología en la Universidad de Virginia Occidental.

Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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