¿Las creencias son como la ropa?

Robin Hanson

Al niño, la naturaleza le da varios medios para rectificar cualquier error que pueda cometer respetando las cualidades saludables o dañinas de los objetos que lo rodean. En cada ocasión, sus juicios son corregidos por la experiencia […]. En el estudio y la práctica de las ciencias es muy diferente; los falsos juicios que formamos no afectan ni a nuestra existencia ni a nuestro bienestar; y no estamos obligados por ninguna necesidad física a corregirlos. La imaginación, por el contrario, que siempre está vagando más allá de los límites de la verdad, unida al amor propio y a esa confianza en uno mismo que tanto nos gusta, nos lleva a sacar conclusiones que no se derivan inmediatamente de los hechos […]. — Antoine Lavoisier (1743–1794)

La ropa es tan “funcional” como “social”. De manera funcional, la ropa nos mantiene calientes, frescos y secos, nos protege de lesiones, mantiene la privacidad y nos ayuda a llevar cosas. Pero como suele ser visible para los demás, la ropa también nos permite identificarnos con varios grupos, demostrar nuestra independencia y creatividad, y señalar nuestra riqueza, profesión y estatus social. Cuanto más suave es el entorno, más esperamos que el papel social de la ropa domine su papel funcional. (Por supuesto que los roles sociales también son “funciones” en cierto sentido; por “funcional” me refiero a servir a las funciones individuales/personales).

Las creencias también son funcionales y sociales. De manera funcional, las creencias nos informan cuando elegimos nuestras acciones, dadas nuestras preferencias. Pero muchas de nuestras creencias también son sociales, en el sentido de que otros ven y reaccionan a nuestras creencias. Así que las creencias también pueden permitirnos identificarnos con grupos, demostrar nuestra independencia y creatividad, y señalar nuestra riqueza, profesión y estatus social.

Por ejemplo, la creencia de que el equipo deportivo local lo hará bien puede ayudarme a asociarme con mi localidad. La creencia de que mi futuro parece brillante puede ayudarme a atraer a una pareja. La creencia de que los ovnis son extraterrestres puede ayudarme a señalar que soy un pensador independiente, mientras que la creencia de que los ovnis son tonterías puede ayudarme a señalar mi educación científica. La creencia de que un demócrata sería un mejor presidente podría ayudarme a señalar mi preocupación por los demás.

Para los sujetos en los que hay poca vigilancia social y fuertes penalizaciones personales por creencias incorrectas, esperamos que domine el papel funcional de las creencias. Las creencias sobre misiones militares o proyectos de ingeniería vienen a la cabeza. Pero para los sujetos con alto interés social y pocas penalizaciones personales por sus errores, esperamos que domine el papel social de las creencias. Considere las creencias sobre grandes elecciones o las creencias sobre cuestiones filosóficas, religiosas o científicas abstractas.

Si la gente pudiera llevar una parka sin ser detectada debajo de un bikini, los bikinis podrían estar de moda en el Ártico, y la gente del Ártico no necesitaría intercambiar los roles funcionales y sociales de la ropa. Del mismo modo, si la gente pudiera elegir su comportamiento externo con independencia de sus creencias internas, entonces las creencias internas nunca tendrían que ser otra cosa que la mejor estimación computacional de una persona de cómo son realmente las cosas. Pero como es típicamente difícil decir que uno piensa una cosa y cree en la otra, los roles funcionales y sociales de las creencias entran en conflicto.

Asumiendo que esta historia es válida, ¿qué hacemos? Creo que es un error dar por supuesto que la solución es educar a la gente sobre cómo construir mejor las creencias funcionales individuales. No es obvio que, dadas las típicas preferencias sobre los resultados funcionales vs. los sociales, la gente esté predispuesta hacia el rol social de las creencias. Por supuesto, más educación sobre cualquiera de los dos roles puede ayudar a la gente a obtener mejores resultados sin dañar el otro rol. Pero más educación cuesta más, y no es obvio que la gente esté predispuesta a gastar en educación.

El conflicto entre los roles funcionales y sociales de la ropa parece menos preocupante con la invención de nuevos materiales y diseños, y a medida que nos hemos enriquecido lo suficiente como para trasladarnos a climas más suaves. Del mismo modo, el conflicto entre los roles personales y sociales de las creencias puede reducirse a medida que inventemos nuevos complejos de creencias, y a medida que lleguemos a comprender mejor ambos roles, especialmente el rol social académicamente descuidado de las creencias.

Así como parece que el consumo de tabaco en los adolescentes no puede reducirse mucho sin dar a los adolescentes buenas formas de sustitución para mostrar su independencia y mundanidad, los costos sociales de las creencias erróneas sobre la política y los ovnis probablemente no pueden reducirse mucho sin dar a la gente buenas formas de sustitución para mostrar su preocupación e independencia. Pero es difícil crear sustitutos de las cosas antes de entender con cierto detalle las funciones que ahora desempeñan.

Además, el conflicto entre el papel individual y social de las creencias puede ser silenciado por la invención de mejores instituciones sociales, como los partidos políticos o las revistas académicas, en las que la gente puede delegar sus acciones. Dentro de esas instituciones, las relaciones sociales pueden estructurarse de manera que las presiones sociales estén mejor alineadas con las presiones individuales sobre las creencias, al menos en lo que respecta a las acciones delegadas. Pero, de nuevo, es difícil diseñar mejores instituciones con solo una comprensión borrosa de estas presiones.

Afortunadamente, la innovación en el sector de la ropa se produjo durante mucho tiempo sin una comprensión profunda de los tejidos o de los roles sociales y funcionales de la ropa. Del mismo modo, los complejos de creencias y las instituciones sociales han evolucionado incluso sin una comprensión profunda de la naturaleza de las creencias y el cálculo y de los roles sociales y funcionales de las creencias. Pero hay razones para esperar que, como en el caso de la ropa, esa evolución pueda avanzar más de manera rápida con una comprensión más profunda de estas cuestiones.

Robin Hanson es profesor asociado de economía en la Universidad George Mason. Él fue uno de los principales autores de Overcoming Bias. Después de haber lanzado el portal Less Wrong, transformó Overcoming Bias en su blog personal.

Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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