La verdad sobre las diferencias sexuales

Hay un hecho elemental que cada vez más no se quiere escuchar: las diferencias sexuales en la personalidad y el comportamiento son reales. Y tienen un profundo efecto en muchos aspectos de la salud.

Escrito por David P. Schmitt Ph.D. y publicado en Psychology Today el 7 de noviembre de 2017, revisado por última vez el 16 de noviembre de 2017

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Es hora de tener una conversación adulta sobre sexo. No, esa no. La otra, sobre las mentes de hombres y mujeres. Las líneas convergentes de evidencia empírica — desde la neurociencia del desarrollo, la genética médica, la biología evolutiva, la psicología intercultural y los nuevos estudios sobre la transexualidad — junto con nuestra herencia evolucionada, apuntan a la misma conclusión: hay diferencias psicológicas entre hombres y mujeres. Y afectan asuntos tan triviales como la sensibilidad a los calcetines apestosos y tan importantes como la susceptibilidad a trastornos como la depresión y el autismo.

Las dramáticas diferencias físicas y de comportamiento entre hombres y mujeres, incluyendo la fuerza y el tamaño, el momento de la pubertad, los patrones consistentes en todo el mundo de la caza frente a la recolección y la crianza de los hijos, así como las diferencias generalizadas en la asunción de riesgos, la mortalidad y los requisitos reproductivos, dan fe de la probabilidad de que la evolución esculpiera adaptaciones en los hombres y las mujeres que nos convierten en criaturas un tanto diferentes. Psicológicamente, esta escultura por evolución ha dejado a hombres y mujeres con enfoques particulares de la vida y el amor construidos sobre un núcleo común de la naturaleza humana.

Irónicamente, al mismo tiempo que aumentan las pruebas de que las diferencias psicológicas entre los sexos son reales, la negación de las diferencias se ha vuelto desenfrenada. Los intentos de conversaciones respetuosas y productivas sobre las diferencias biológicas de sexo a menudo terminan con insultos (¡determinista genético!) o con la cancelación total de eventos, por no mencionar el despido público de un ingeniero de software de Google por escribir un memorándum sobre el tema.

Una de las razones por las que las conversaciones sobre las diferencias sexuales se encallan es la falta generalizada de conocimientos fundamentales sobre el sexo y el género. Luego está la enorme variedad de influencias, tanto desde adentro como desde afuera, que dan forma a todas nuestras emociones, pensamientos y comportamientos. Sin embargo, negar las diferentes psicologías de hombres y mujeres no es simplemente negar la realidad; tiene graves consecuencias para la salud de segmentos significativos de la población.

Las diferencias sexuales frente a las de género

Es más lógico denominar las diferencias entre hombres y mujeres diferencias sexuales, no diferencias de género. Después de todo, nuestra especie tiene sexos biológicos, típicamente definidos por el tamaño de los gametos, la morfología genital, la presencia o ausencia de un cromosoma Y y los niveles normativos de hormonas sexuales. Sin duda, existen variaciones atípicas (y poco comunes) en los cromosomas sexuales y en las experiencias hormonales fundamentales durante el desarrollo sexual que pueden hacer que la definición del sexo de una persona sea poco clara. El Comité Olímpico Internacional ha luchado durante décadas para definir el sexo biológico, y sigue luchando.

Ya sea que te identifiques como hombre o como mujer, es tu identidad sexual. Cuando estudian las diferencias en la forma en que los hombres y las mujeres autoidentificados piensan (como la forma en que leen un mapa), sienten (el grado en que experimentan empatía) y se comportan (digamos, su probabilidad de cometer un homicidio), se dice que los psicólogos están investigando las diferencias psicológicas sexuales.

El género, o psicología de género, según la Asociación Americana de Psicología, refleja las actitudes, sentimientos y comportamientos que una determinada cultura asocia con el sexo biológico. El término “identidad de género” a menudo se confunde con la identidad sexual, pero “género” se refiere a si una persona es típicamente masculina y/o femenina según la definición de su cultura local. (A veces esto se llama rol de género o rol sexual o expresión de género. Lo sé, es confuso, por lo que a tantos les resulta difícil ser claros al hablar de las diferencias sexuales).

Algunos psicólogos sostienen que deberíamos llamar a la mayoría de las diferencias entre hombres y mujeres diferencias de género, no diferencias de sexuales, porque sienten que tales diferencias están construidas culturalmente y que el término “sexo” debería reservarse para las diferencias que son principalmente de origen biológico. Pero este es un juego peligroso, como ha señalado la psicóloga social Alice Eagly: presupone la fuente última de diferencias observables entre hombres y mujeres.

Existen otras variaciones en las identidades relacionadas con el sexo que complican las discusiones. Por ejemplo, la orientación sexual de las personas puede presentarse en muchas formas a través de variedades de sexo y género, incluyendo androfilia (encontrar cuerpos masculinos eróticos), ginefilia (encontrar cuerpos femeninos eróticos), bisexualidad, asexualidad, y más. El sexo y el género y las orientaciones vienen en muchas variedades. Pero comparar las psicologías de hombres y mujeres autoidentificados es discutir las diferencias sexuales psicológicas, independientemente de su origen.

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El tamaño importa

Es una noción común, pero errónea, que los hombres y las mujeres difieren debido a la simple presencia (o ausencia) de un cromosoma Y y sus efectos sobre los niveles de testosterona. El hecho de que haya muchos grados de diferencia entre hombres y mujeres contradice esta creencia. Pero en primer lugar lo que hace que merezca la pena hablar de cualquier diferencia sexual es el tamaño de la diferencia.

Cuando se analizan los datos de un gran número de estudios previos — un procedimiento llamado metaanálisis — los psicólogos han encontrado varias diferencias sexuales en el campo de las emociones. Han demostrado que las mujeres son algo más empáticas que los hombres, mientras que los hombres tienden a experimentar más poderosamente la emoción de los celos sexuales. En el campo cognitivo, los hombres tienden a ser más capaces de rotar un objeto dimensional en su mente y reconocer, por ejemplo, un personaje al revés, mientras que las mujeres sobresalen en la localización de un objeto en un campo visual y en recordar exactamente dónde está el Big Ben en un mapa de Londres. Desde el punto de vista de la conducta, los hombres son más agresivos físicamente y homicidas con personas del mismo sexo que las mujeres, y las mujeres tienden a elegir parejas mayores y más ricas para el matrimonio en comparación con los hombres. ¿Qué tipo de diferencia, hasta qué punto es grande y hasta qué punto debe ser la diferencia para apoyar la afirmación de que los hombres son psicológicamente diferentes de las mujeres?

Tomemos una de las diferencias más obvias y no controvertidas entre hombres y mujeres. El hombre típico es mucho más alto que la mujer típica. Pero la diferencia de estatura por sexo (o cualquier otra diferencia de sexo) no es una afirmación sobre hombres y mujeres individuales; solo se refiere a los promedios de grupo.

En esto reside un problema clave en la discusión de las diferencias sexuales: la investigación casi siempre aborda las diferencias sexuales como promedios de grupo, pero la mayoría de la gente piensa en hombres y mujeres individuales. Cuando los investigadores hablan de que el hombre promedio es más alto que la mujer promedio, no están implicando que cada miembro del grupo “hombres” es más alto que todos los miembros del grupo “mujeres”. Están hablando de las diferencias de altura distribuidas entre muchos individuos de ambos grupos.

Si alineara 100 mujeres y 100 hombres y examinara las alturas de los dos grupos, notaría fácilmente las diferencias en la distribución de las alturas de sus grupos. En los Estados Unidos, la mujer adulta promedio es casi tan alta como el niño promedio de 14 años. Con demasiada frecuencia, cuando los científicos afirman que existe una diferencia de altura en función del sexo, se traduce por otros como que la característica de la altura es biológicamente esencial para ser un hombre (más alto) o una mujer (más baja). La tendencia a malinterpretar como una diferencia necesaria lo que aparece solo como una diferencia de grupo es una barrera enorme a las conversaciones respetuosas y productivas sobre las diferencias sexuales.

Una manera de aclarar las discusiones sobre las diferencias en los promedios de los grupos es ponerles un número específico. Los psicólogos a menudo utilizan un número preciso para expresar el tamaño de las diferencias sexuales, denominado “tamaño del efecto”, siendo el uso más común la estadística d. Un valor d positivo típicamente indica que los hombres tienen una puntuación más alta en un atributo en particular; un valor negativo indica que las mujeres tienen una puntuación más alta. El tamaño del valor d establece exactamente hasta qué punto es grande el promedio de la diferencia sexual.

Un valor d cercano a cero significa que la diferencia de sexo es trivial. Una vez que el valor d alcanza +/- 0,20, los psicólogos toman nota. Un valor d de -0,20, por ejemplo, indica que el 58 por ciento de las mujeres tienen una puntuación más alta que el hombre promedio en un rasgo psicológico. Se consideran tamaños de efecto “pequeños”. Las diferencias sexuales en confianza interpersonal, conformismo y habilidad verbal general residen en este rango.

Un valor d de +0,50 se considera “moderado” e indica que el 69% de los hombres tienen una puntuación más alta que el promedio de las mujeres en un atributo en particular. Dentro de este rango de tamaño se encuentran las diferencias sexuales en las habilidades de rotación espacial, ciertas habilidades matemáticas (geometría tridimensional y cálculo), y el liderazgo orientado a las tareas (enfocado en lograr la meta del grupo en lugar de mantener la armonía dentro del grupo).

Un valor d de -0,80 se considera “grande” e indica que el 79% de las mujeres tienen una puntuación más alta que el hombre medio. Las diferencias sexuales en la ternura, el interés por las personas más que por las cosas, y la falta de interés en el sexo casual residen en este rango de tamaño.

Los valores d más grandes son menos comunes en psicología, pero un valor de +1,00 indica que el 84 por ciento de los hombres tienen una puntuación más alta que la mujer promedio. Las diferencias sexuales de esta magnitud incluyen diferencias en altura, en expresar interés en la ingeniería como ocupación y en ausencia de repugnancia sexual (como no sentirse asqueado al escuchar a los vecinos teniendo relaciones sexuales).

Un valor d de +2,00 indica que el 98 por ciento de los hombres tienen una puntuación más alta que la mujer promedio en un rasgo, lo más cerca que los investigadores pueden llegar a encontrar una diferencia verdaderamente dimórfica. Las diferencias de sexo en la capacidad de lanzamiento, fuerza de agarre y tono de voz están en este rango.

No importa lo grande o pequeña que sea la diferencia sexual, casi siempre hay una superposición significativa entre las distribuciones de hombres y mujeres. Algunas mujeres pueden lanzar más lejos que otros hombres. Las diferencias psicológicas entre los sexos se refieren a las distribuciones de grupos, no a los binarios dicotómicos de todos los hombres frente a todas las mujeres.

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La biología importa

Neurológicamente, todos los humanos comienzan como mujeres. Durante el desarrollo prenatal, el cromosoma Y de los varones humanos inicia una serie de eventos masculinizantes tanto del cuerpo (durante los primeros dos meses) como del cerebro (después del primer trimestre). Uno de los períodos más críticos en el segundo trimestre de gestación ocurre cuando los cerebros masculinos, pero no típicamente los cerebros femeninos, son permanentemente alterados por la exposición a los andrógenos.

De acuerdo con la hipótesis organizacional de la diferenciación sexual, la exposición prenatal a los andrógenos masculiniza el cerebro en formas que influyen en las diferencias psicológicas sexuales. Hay pruebas sustanciales de que estos efectos son reales. Por ejemplo, la exposición prenatal a andrógenos dentro de niveles normales predice diferencias sexuales en las preferencias posnatales de juego (juego brusco), rasgos de personalidad (búsqueda de emociones, agresividad) y habilidades cognitivas (capacidad de rotación mental).

La evidencia que apoya los efectos organizacionales de los andrógenos también surge de estudios de niños y niñas que, por varias razones, tienen perfiles hormonales atípicos. Los estudios de niñas expuestas prenatalmente a niveles típicos de andrógenos masculinos durante el segundo trimestre de gestación muestran más psicología típica masculina (en preferencias de juego, rasgos de personalidad y habilidades cognitivas) en comparación con sus hermanas no afectadas. Los estudios de bebés de tan solo unos pocos meses de edad revelan sistemáticamente que algunas diferencias psicológicas entre los sexos surgen antes de que se haya producido una amplia socialización de género. La prueba A es la capacidad de rotación espacial, como se observa en los bebés preverbales de cinco meses de edad que giran y reconocen objetos de imágenes en el espejo.

Los estudios de adultos que experimentan tratamientos hormonales, disforia de género y transexualidad indican de manera similar que, hasta cierto punto, la biología contribuye a las diferencias psicológicas sexuales entre hombres y mujeres. Por ejemplo, varios estudios han descubierto que los transexuales de sexo masculino a femenino muestran signos de rasgos psicológicos y físicos femeninos antes de su transición. Después de someterse a tratamientos hormonales para reducir su testosterona, los pensamientos, sentimientos y comportamientos femeninos más pronunciados son evidentes.

Cuestiones de desarrollo

La predisposición biológica a desarrollar una psicología masculina o femenina no implica de ninguna manera que las psicologías de hombres y mujeres formen un simple binario; la superposición en la distribución de los rasgos de hombres y mujeres refuta ese pensamiento dicotómico. La existencia de predisposiciones biológicas tampoco significa que las diferencias de sexo sean fijas e inmutables después del nacimiento, una especie de pensamiento genéticamente determinista. Casi todos los mecanismos biológicos que han surgido a lo largo de la historia han sido diseñados para responder a elementos clave del ambiente, sensibles desde el punto de vista del desarrollo a las características de la familia, las estructuras sociales y las ecologías locales. Y el aporte del ambiente casi siempre afecta el grado de diferenciación sexual.

Muchas diferencias psicológicas entre los sexos surgen mucho después de las experiencias prenatales. Las diferencias sexuales aparecen durante la pubertad u otros períodos críticos cuando los genes se vuelven sensibles a la activación por eventos madurativos importantes, como el debut sexual, la crianza de los hijos y la menopausia. Las diferencias sexuales en el rasgo de personalidad del neuroticismo, incluyendo la sensibilidad a las emociones negativas y la vulnerabilidad al estrés, no alcanzan su forma adulta completa hasta alrededor de los 14 años, por ejemplo, lo que sugiere que los factores pubertales influyen en su desarrollo. En otras palabras, algunas diferencias psicológicas sexuales están especialmente diseñadas por la evolución para que surjan en el desarrollo y sólo después de determinados hitos.

Además de los efectos organizacionales tempranos y los efectos de activación posteriores, algunas diferencias psicológicas sexuales resultan de los efectos directos de los genes — aparte de los cromosomas sexuales y sus hormonas relacionadas — que funcionan de manera diferente en el cerebro de hombres y mujeres. Por ejemplo, la psicóloga Janet Hyde y sus colegas han encontrado que un gen transportador de serotonina, el 5-HTTLPR, que existe en versiones cortas y largas, y que la versión corta está asociada con una mayor emocionalidad negativa, está más estrechamente relacionado con la aparición de rasgos relacionados con el neuroticismo en mujeres que en hombres. Los investigadores identifican variantes genéticas que afectan a otros neurotransmisores que se expresan de manera desproporcionada en las mujeres. Y citan varios mecanismos — tales como la vinculación del cromosoma X, o la participación de genes que se encuentran en el cromosoma X, y la expresión génica inducida por estrógenos — que pueden desempeñar un papel causal clave en el surgimiento de una de las diferencias psicológicas sexuales más notables: la mayor prevalencia de la depresión entre las mujeres que entre los hombres.

Incluso si se originan a partir de efectos genéticos directos, las diferencias psicológicas entre los sexos no adoptan precisamente la misma forma ni se manifiestan en el mismo grado en todas las culturas. La psicología humana es altamente sensible a los contextos de desarrollo y socioecológicos. Factores ambientales tales como la amenaza del paludismo y otras infecciones, el número de hombres en relación con el número de mujeres en la población local, el grado en que hombres y mujeres deben competir para encontrar pareja y reproducirse, todos ellos magnifican o minimizan las diferencias sexuales.

Por ejemplo, en todas las culturas, los hombres más que las mujeres tienden a favorecer el atractivo físico de las posibles parejas matrimoniales, especialmente en lo que se refiere a la juventud y la fertilidad, como una cintura pequeña y caderas curvilíneas. Sin embargo, cuando los patógenos son prevalentes y las enfermedades como la malaria son un peligro constante (por ejemplo, en la India y Brasil a diferencia de Nueva Zelanda y Alemania), tanto los hombres como las mujeres tienden a enfatizar el atractivo físico en un posible compañero, posiblemente porque el atractivo es generalmente un indicador confiable de buena salud. En estos entornos, la amplificación del deseo de atractivo físico es más pronunciada entre las mujeres, lo que lleva a diferencias sexuales más pequeñas en la preferencia de los cónyuges por el atractivo en sociedades con mayores cargas patógenas.

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La cultura importa (pero no cómo piensas)

Hecho: Como porcentaje de la matriculación, hay más mujeres en las especializaciones científicas en Birmania, Omán y Marruecos que en los países escandinavos.

Hecho: Las mujeres estadounidenses tienen un 15 por ciento menos de probabilidades de alcanzar un puesto directivo en el lugar de trabajo que los hombres, pero en Suecia las mujeres tienen un 48 por ciento menos de probabilidades, en Noruega un 52 por ciento, en Finlandia un 56 por ciento y en Dinamarca un 63 por ciento.

Cualesquiera que sean las diferencias en la psique de hombres y mujeres — empatía, celos, habilidades cognitivas, preferencias de pareja — muchas teorías en psicología presuponen que resultan principalmente de la socialización directa de género por parte de los padres, los medios de comunicación y las instituciones sociales. Como resultado, a menudo se espera que las diferencias de género sean menores en culturas con niveles más altos de igualitarismo relacionado con el género, como en Escandinavia, donde la socialización y los roles son más equilibrados entre hombres y mujeres y prevalece la equidad sociopolítica de género.

Sorprendentemente, varios estudios transculturales a gran escala han descubierto que esto no es así en absoluto. Ya sea que los científicos midan los rasgos de personalidad de los Cinco Grandes, como el neuroticismo; los rasgos de la Tríada Oscura, como la psicopatía; o la autoestima, el bienestar subjetivo o la depresión, la evidencia empírica muestra que la mayoría de las diferencias entre los sexos son notablemente mayores en culturas con roles de género más igualitarios, como en Escandinavia.

Lo mismo ocurre con los atributos cognitivos, incluyendo la rotación mental y la capacidad de localización, medidas objetivamente en las pruebas, así como con los rasgos físicos como la altura y la presión arterial (ambos mayores en los hombres). Y entre diferencias tales como la de preferir parejas físicamente atractivas, algunas de las mayores variaciones psicológicas de todas ocurren entre las personas más progresistas: Escandinavos. Este fenómeno se denomina paradoja de la igualdad de género.

La cultura es importante para explicar las diferencias psicológicas entre los sexos, pero no de la manera en que la mayoría de la gente piensa. No es la socialización de género más dura por parte de los padres y los medios de comunicación, los estrictos roles sociales de género o las fuerzas sociopolíticas institucionales lo que amplía las diferencias entre hombres y mujeres en las naciones más progresistas del mundo. Cuando se trata a todos por igual, como en los países nórdicos, solo las predisposiciones genéticas producen las diferencias individuales más observables. Los extremos de la libertad sexual engendran mayores diferencias psicológicas entre los sexos. O como explicaron los psicólogos israelíes Shalom Schwartz y Tammy Rubel-Lifshitz, puede ser que tener menos restricciones de género en una cultura permita a “ambos sexos perseguir más libremente los valores que más les importan”.

Diales, no interruptores

Si tu identidad sexual es “Yo soy un hombre”, es probable que también tengas una voz más profunda y un impulso sexual más fuerte que la mayoría de las mujeres. Pero no todas las mujeres. La evolución de las especies que se reproducen sexualmente permite una gran variación según el sexo y la dimensión de género. Piense en las diferencias sexuales para una miríada de rasgos como docenas de diales de sexo/género interconectados con puntos finales que van desde un extremo masculino/típico/masculino hasta un extremo femenino/típico/femenino. Nuestros indicadores psicológicos de la diferencia sexuales no necesitan ser aumentados a 11 para que los hombres y las mujeres sean significativamente diferentes entre sí y para que la evolución haya jugado un papel en la producción de la diversidad sexual humana.

Viendo las diferencias sexuales como indicadores dimensionales de sexo/género, queda claro que no existe una simple adaptación sexual que dé lugar a psicologías masculinas y femeninas. Más bien, es probable que haya docenas, si no cientos, de mecanismos funcionales evolucionados que generen diferencias físicas sexuales en altura, fuerza, voz y seducción y diferencias psicológicas en personalidad, preferencias de juego, selección de pareja, deseos eróticos, valores personales y habilidades cognitivas. Cada adaptación gira los respectivos diales sexo/género de hombres y mujeres de manera oblicua y sensible al contexto; cada uno contribuye en una pequeña parte a generar la panoplia de diferencias sexuales que se observan en nuestra especie en todo el mundo.

Es irónico que justo cuando la ciencia está mejorando rápidamente su comprensión fundamental de las diferencias sexuales y documentando las maneras, a veces sutiles, en que la biología y la cultura interactúan, el progreso ha sido atacado. El alboroto por el memo de Google fue solo un ejemplo. Otra manifestación es la reciente decisión de la Sociedad Real de Inglaterra de nombrar como libro de ciencia del año Testosterone Rex: Unmaking the Myths of Our Gendered Minds por Cordelia Fine, que señala los peligros de biologizar completamente nuestro yo sexual, pero que Fine repudia totalmente las diferencias psicológicas entre los sexos. Tal vez de manera significativa, los jueces eran principalmente miembros de los medios de comunicación, no científicos.

A pesar de la perspectiva cada vez más explícita de Fine, existen pruebas sustanciales de la existencia de muchas diferencias psicológicas entre los sexos. Pero incluso una diferencia claramente derivada de la exposición prenatal a las hormonas, por ejemplo, la preferencia por el juego rudo, no implica determinismo genético; la característica es aún modificable por futuras experiencias de desarrollo.

Y a veces queremos hacer todo lo que podamos para modificar las diferencias sexuales. Es fundamental reconocer que las diferencias biológicas sexuales no son necesariamente moralmente buenas o justificables. Hay diferencias sexuales que la sociedad de desarrollo necesita corregir activamente, como el mayor riesgo de autismo severo en los hombres y la depresión en las mujeres. Solo hay una manera de desarrollar las herramientas necesarias para someter tales desarrollos indeseables: comprender su procedencia biológica. Y eso comienza con el reconocimiento de su existencia.

Pensamiento Divergente

Algunos rasgos son más prevalentes en las mujeres, otros en los hombres; enumerados por la magnitud de la diferencia sexual.

MUJERES

PEQUEÑO:

  • Conformismo
  • Capacidad verbal general
  • Agresión indirecta (chismes)
  • Confianza interpersonal
  • Sensibilidad a las emociones negativas
  • Capacidad de localización espacial

MEDIANA:

  • Tendencia a sonreír

MEDIANO/GRANDE:

  • Preferencia por el estatus de la pareja
  • Mentalidad tierna

GRANDE:

  • Grasa corporal
  • Cocinar, entre los recolectores
  • Inicio temprano de la pubertad
  • Empatía
  • Interés en las personas por encima de las cosas
  • Preferencia por los juguetes típicos femeninos
  • Preferencia por una pareja más alta
  • Cuidador primario de niños, entre recolectores
  • Repugnancia sexual
  • Vulnerabilidad a la depresión

HOMBRES

PEQUEÑO/MEDIO:

  • Impulsividad
  • Celos sexuales

MEDIANA:

  • Capacidad en geometría 3-D
  • Presión arterial alta
  • Asunción de riesgos
  • Deseo sexual
  • Liderazgo orientado a las tareas

MEDIANO/GRANDE:

  • Capacidad de rotación mental
  • Agresión física
  • Preferencia por una pareja físicamente atractiva

GRANDE:

  • Tono de voz grave
  • Mortalidad precoz
  • Fuerza de agarre
  • Altura
  • Probabilidad de homicidio
  • Preferencia por el juego brusco
  • Capacidad de lanzamiento
  • Fuerza en la parte superior del cuerpo
  • Vulnerabilidad a la psicopatía

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Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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