La maravilla del padre humano

Entre nuestros parientes animales cercanos, solo los humanos tienen padres involucrados y empáticos. ¿Por qué favoreció la evolución al padre devoto?

Resumen del libro The Life of Dad: The Making of the Modern Father de la antropóloga evolucionista Anna Machin

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Qué es aquello que nos separa de los demás simios es una pregunta que, con razón o sin ella, distrae periódicamente a los antropólogos. Sus discusiones generalmente se centran en el lenguaje, el uso de herramientas, la creatividad o nuestras notables habilidades para innovar, y es cierto que hace dos décadas estas respuestas habrían estado en lo más alto de la lista de “exclusivamente humanos”. Pero a medida que aumenta nuestro conocimiento de las capacidades cognitivas y conductuales de nuestros primates primates, la línea divisoria entre nosotros y ellos se vuelve más borrosa, ya que se trata de la extensión y la complejidad de un comportamiento, y no de su presencia o ausencia. Tome la producción y el uso de herramientas. Los chimpancés son expertos en seleccionar y modificar los tallos de plantas para utilizarlos como “cañas de pescar” cuando se sumergen en busca de termitas, pero su capacidad de innovación es limitada, por lo que no hay un impulso rápido hacia adelante en el desarrollo de herramientas como sería el caso de los humanos.

Sin embargo, hay un aspecto del comportamiento humano que es único para nosotros, pero que rara vez es el centro de estos debates. Este rasgo tan necesario para la supervivencia de nuestra especie es tan necesario que se sustenta en una red extensa e interrelacionada de sistemas biológicos, psicológicos y conductuales que han evolucionado durante el último medio millón de años. Sin embargo, hasta hace 10 años, no habíamos tratado de entender este rasgo, debido a la suposición equivocada de que no tenía importancia, y de hecho, era prescindible. Este rasgo es la paternidad humana, y el hecho de que no se me ocurra inmediatamente es sintomático de la abrumadora negligencia de esta figura clave en nuestra sociedad.

Cuando comencé a investigar a los padres hace 10 años, la creencia era que ellos contribuían poco a las vidas de sus hijos y aún menos a nuestra sociedad, y que cualquier comportamiento de paternidad que un hombre pudiera mostrar era el resultado del aprendizaje más que de cualquier habilidad innata de paternidad. Las historias de los padres en los medios de comunicación se centraban en su ausencia y en las consecuencias de ésta para nuestra sociedad en términos de comportamiento antisocial y drogadicción, especialmente entre los hijos. Se reconoce poco que la mayoría de los hombres, sean o no co-residentes, invierten en la vida de sus hijos. Se daba por sentado que los padres no desarrollan los profundos vínculos con sus hijos que tenían las madres, porque su papel se limitaba al de una figura parental secundaria que existía, como consecuencia del trabajo, a una ligera distancia de la familia. La falta de amplitud en la literatura y sus generalizaciones y arrolladores estereotipos era realmente chocante. Como antropóloga, luché por aceptar este retrato por dos razones.

En primer lugar, como alguien que comenzó su carrera de graduada como primatóloga, sabía que los padres que se quedan por aquí, en lugar de seguir adelante tan pronto como se completa la cópula, son raros en el mundo de los primates, limitados a unas pocas especies de monos sudamericanos y completamente ausentes de los simios, con la excepción de nosotros mismos. De hecho, estamos entre el único 5 por ciento de los mamíferos que tienen padres inversores. Sabía que, dada la naturaleza parsimoniosa de la evolución, la paternidad humana -con sus complejos cambios anatómicos, neurológicos, fisiológicos y de comportamiento- no habría surgido a menos que la inversión que los padres hacen en sus hijos sea vital para la supervivencia de nuestra especie.

En segundo lugar, como antropóloga cuya formación abarcaba las estructuras y prácticas sociales que son tan fundamentales para la comprensión de nuestra especie, me sorprendió saber el poco tiempo que habíamos dedicado a poner esta figura clave bajo el microscopio de nuestro análisis. La etnografía después de la etnografía se centraba en la familia y en el papel de la madre, y reconocía debidamente el carácter cooperativo de la crianza de los hijos, pero muy rara vez el padre era el sujeto particular de la observación. ¿Cómo podríamos llamarnos a nosotros mismos científicos humanos cuando había una brecha tan evidente en nuestro conocimiento de nuestra propia especie? Como consecuencia, y en parte debido a mi reciente paternidad, me embarqué en un programa de investigación basado en dos preguntas muy amplias y abiertas: ¿quién es el padre humano y para qué sirve?

Para entender el papel del padre, primero debemos entender por qué evolucionamos hacia nuestra especie de simio y no en otra. La respuesta se encuentra inevitablemente en nuestra anatomía y historia de vida únicas. Como cualquier padre sabe, los bebés humanos son sorprendentemente dependientes cuando nacen. Esto se debe a la combinación de un canal de parto estrecho, consecuencia de nuestra bipedismo, y nuestros cerebros inusitadamente grandes, que son seis veces más grandes de lo que deberían ser para un mamífero de nuestro tamaño corporal.

Esto ha significado que, para garantizar la supervivencia de la madre y el bebé y la existencia continua de nuestra especie, hemos evolucionado para exhibir un período de gestación más corto, permitiendo que la cabeza pase con seguridad a través del canal de parto. La consecuencia de esto es que nuestros bebés nacen mucho antes de que sus cerebros estén completamente desarrollados. Pero esta reducción de la inversión en el útero no ha dado lugar a un mayor período compensatorio de la inversión materna después del nacimiento. Más bien, el período mínimo de lactancia necesario para que un niño sobreviva también se reduce drásticamente. La edad al destete de un niño pequeño puede ser de tres o cuatro meses. Un marcado contraste con los cinco años evidentes en el chimpancé. ¿Por qué es este el caso?

Si nosotros, como especie, siguiéramos la trayectoria del chimpancé, entonces nuestro intervalo de parto (el tiempo entre el nacimiento de un bebé y el siguiente) hubiera sido tan largo; el cerebro humano es tan complejo y tan hambriento de energía que habría llevado a una incapacidad para reemplazar, y mucho menos a aumentar, a nuestra población. Por lo tanto, la evolución se seleccionó para aquellos miembros de nuestra especie que podrían destetar a sus bebés antes y volver a la reproducción, asegurando la supervivencia de sus genes y nuestra especie. Pero debido a que el cerebro tenía mucho desarrollo por delante, estos cambios en la duración de la gestación y la lactancia llevaron a una nueva etapa en la historia de la vida, la infancia, y la evolución de un carácter exclusivamente humano: el niño pequeño.

La historia de vida describe las formas en que una especie invierte su asignación de energía de por vida: la moneda de la vida. La forma en que se distribuye, entre la reproducción, el crecimiento y el mantenimiento, afectará aspectos del curso de la vida, como la duración de la gestación y la lactancia, la edad en la madurez sexual, el tamaño de la camada y la vida útil. En la mayoría de las especies, incluyendo a todos los primates aparte de nosotros mismos, esto lleva a tres etapas distintas de la vida: infantil, juvenil y adulta. El infante es el tiempo desde el nacimiento hasta el destete; juvenil es desde el destete hasta la madurez sexual; y el adulto es desde la madurez sexual hasta la muerte. Pero los humanos exhiben cinco etapas de la vida: infancia, niñez, adolescencia, juventud y edad adulta.

La etapa infantil dura desde el momento del destete hasta el momento de la independencia dietética. Nosotros, los humanos, destetamos a nuestros bebés de la lactancia relativamente temprano, antes de que puedan encontrar y procesar los alimentos por sí mismos. Como consecuencia, una vez destetados, todavía necesitan que un adulto los alimente hasta que sean capaces de hacerlo ellos mismos, momento en el que se convierten en jóvenes.

Así que la madre da a luz a sus bebés a una edad temprana y puede invertir menos tiempo en amamantarlos. Seguramente esto significa una victoria enérgica para ella. Pero como la lactancia es la defensa contra más concepciones, una vez terminada, la madre volvería a quedar embarazada rápidamente, invirtiendo más energía preciosa en el próximo feto hambriento. Ella no tendría el tiempo o la energía para comprometerse a encontrar, procesar y alimentar a su niño que se desarrolla rápidamente.

En este punto, ella necesitaría ayuda. Cuando estos problemas críticos para la supervivencia aparecieron por primera vez hace unos 800.000 años, sus parientes femeninos habrían intervenido. Habría acudido a su madre, hermana, tía, abuela e incluso hijas mayores para ayudarla. Pero ¿por qué no le preguntas a papá? La cooperación entre individuos del mismo sexo generalmente se desarrolla antes que entre individuos de diferente sexo, incluso si ese individuo del sexo opuesto es papá. Esto se debe a que hacer un seguimiento de la reciprocidad con el otro sexo es más agobiante cognitivamente que mantenerlo en contacto con alguien del mismo sexo. Además, tiene que ser lo suficientemente beneficioso para los genes de papá para que renuncie a una vida de apareamiento con múltiples hembras, y en su lugar se centre exclusivamente en la descendencia de una hembra. Si bien aún no se había alcanzado este punto crítico de inflexión, las mujeres cumplían este papel crucial entre ellas.

Pero hace 500.000 años, los cerebros de nuestros antepasados dieron otro gran salto en el tamaño, y de repente confiar solo en la ayuda femenina no era suficiente. Este nuevo cerebro tenía más hambre que nunca. Los bebés nacieron aún más indefensos, y la comida, la carne, que ahora se requiere para alimentar nuestros cerebros, fue aún más complicada de atrapar y procesar que antes. Mamá necesitaba mirar más allá de su parentesco femenino para buscar a alguien más. Alguien que estaba tan genéticamente invertido en su hijo como ella. Esto fue, por supuesto, papá.

Sin el aporte de papá, la amenaza para la supervivencia de su hijo y, por lo tanto, su herencia genética, fue tal que, en general, tenía sentido quedarse con ella. Papá fue incentivado a comprometerse con una mujer y una familia mientras rechazaba esos posibles emparejamientos con otras mujeres, donde su paternidad era menos segura.

A medida que pasaba el tiempo y aumentaba la complejidad de la vida humana, evolucionaba otra etapa de la historia de la vida humana: el adolescente. Este fue un período de aprendizaje y exploración antes de que comenzaran a surgir las distracciones que acompañan a la madurez sexual. Con este individuo, los padres verdaderamente llegaron a ser suyos. Porque había mucho que enseñar a un adolescente sobre las reglas de cooperación, las habilidades de la caza, la producción de herramientas y el conocimiento del paisaje y sus habitantes. Las madres, aún concentradas en la producción del próximo hijo, estarían restringidas en la cantidad de experiencias prácticas de vida que podrían brindar a sus adolescentes, por lo que fue papá quien se convirtió en la maestra.

Esto sigue siendo cierto para los padres que hoy investigamos mis colegas y yo en todo el mundo. En todas las culturas, independientemente de su modelo económico, los padres enseñan a sus hijos las habilidades vitales para sobrevivir en su entorno particular. Entre la tribu Kipsigis en Kenia, los padres enseñan a sus hijos sobre los aspectos prácticos y económicos del cultivo del té. Desde la edad de nueve o diez años, se lleva a los niños a los campos para aprender las habilidades prácticas necesarias para producir un cultivo viable, pero además, y quizás más importante, se les permite unirse a sus padres en los eventos sociales solo para hombres donde los tratos se realizan, asegurando que también tengan las habilidades de negociación y las relaciones necesarias que son vitales para el éxito en este hábitat marginal y difícil.

En contraste, los niños de la tribu Aka de ambos sexos se unen a sus padres en las cazas en línea que tienen lugar diariamente en los bosques de la República Democrática del Congo. Los hombres Aka son posiblemente los padres más prácticos del mundo, y pasan casi la mitad de su tiempo de vigilia en contacto físico real con sus hijos. Esto les permite transmitir las complejas habilidades de acecho y captura de la caza en la red, pero también les enseña a sus hijos sobre su papel como padre de familia para cualquier futuro hijo.

E incluso en Occidente, los padres son fuentes vitales en la educación. En mi libro The Life of Dad (La vida de papá) (2018), sostengo que los padres enfocan su rol de muchas maneras diferentes dependiendo de su entorno pero, cuando miramos de cerca, todos cumplen este rol de enseñanza. Entonces, si bien los papás occidentales parecen no estar transmitiendo abiertamente habilidades prácticas para la vida, sí transmiten muchas de las habilidades sociales que son necesarias para tener éxito en nuestro mundo capitalista competitivo. Todavía es cierto que las ruedas del éxito en este entorno están engrasadas por las sutilezas de la interacción social, y el hecho de conocer las reglas de estas interacciones y el mejor tipo de persona para tenerlas te da una ventaja enorme, incluso si es solo el conocimiento de papá de una buena colocación laboral.

Los padres son tan críticos para la supervivencia de nuestros hijos y de nuestra especie que la evolución no ha dejado su idoneidad para el papel al azar. Al igual que las madres, los padres han sido moldeados por la evolución para que estén preparados biológica, psicológica y conductualmente como padres. Ya no podemos decir que la maternidad es instintiva, pero la paternidad se aprende.

Los cambios hormonales y cerebrales observados en las nuevas madres se reflejan en los padres. Las reducciones irreversibles en la testosterona y los cambios en los niveles de oxitocina preparan a un hombre para ser un padre afectuoso y sensible, en sintonía con las necesidades de su hijo y preparado para unirse, y críticamente, menos motivado por la búsqueda de una nueva pareja. A medida que cae la testosterona de un hombre, aumenta la recompensa de la dopamina química; esto significa que recibe la recompensa neuroquímica más maravillosa de todas cuando interactúa con su hijo. Su estructura cerebral se altera en aquellas regiones críticas para la crianza. Dentro del antiguo núcleo límbico del cerebro, las regiones relacionadas con el afecto, la crianza y la detección de amenazas ven incrementos en la materia gris y blanca. Del mismo modo, gracias a la conectividad y al gran número de neuronas, se encuentran las zonas cognitivas superiores del neocórtex que promueven la empatía, la resolución de problemas y la planificación.

Pero lo más importante es que papá no ha evolucionado para ser el espejo de mamá, una madre masculina, por decirlo así. La evolución odia la redundancia y no seleccionará roles que se dupliquen entre sí si un tipo de individuo puede cumplir ese rol solo. Más bien, el papel de papá ha evolucionado para complementar a la madre.

Esto no es más claro que en la estructura neuronal del cerebro mismo. En su estudio de la IRMf de 2012, la psicóloga israelí Shir Atzil exploró las similitudes y diferencias en la actividad cerebral entre madres y padres cuando vieron videos de sus hijos. Encontró que ambos padres parecían estar conectados para comprender las necesidades emocionales y prácticas de sus hijos. Para ambos padres, se observaron picos de actividad en las áreas del cerebro relacionadas con la empatía. Pero más allá de esto, las diferencias entre los padres eran crudas.

Los picos de actividad de la madre se observaron en la zona límbica de su cerebro, el núcleo antiguo vinculado al afecto y la detección de riesgos. Los picos del padre estaban en el neocórtex y, en particular, en áreas relacionadas con la planificación, la resolución de problemas y la cognición social. Esto no quiere decir que no hubo actividad en el área límbica para papá y el neocórtex para mamá, pero las áreas del cerebro donde se registró la mayor actividad fueron claramente diferentes, lo que refleja los diferentes roles de desarrollo que cada padre ha desarrollado para adoptar. Cuando un niño fue criado por dos padres, en lugar de un padre y una madre, la plasticidad del cerebro humano había asegurado que, en el padre principal de cuidado, ambas áreas, la de mamá y la de papá, mostraran altos niveles de actividad para que su hijo aun se beneficiase de un entorno de desarrollo completamente redondo.

Los padres y sus hijos han evolucionado para llevar a cabo un comportamiento crucial para el desarrollo entre ellos: el juego brusco. Esta es una forma de juego que todos reconocemos. Es muy físico, con muchos vómitos en el aire, saltos y cosquilleo, acompañados por fuertes gritos y risas. Es crucial para el vínculo padre-hijo y el desarrollo del niño por dos razones: primero, la naturaleza exuberante y extrema de este comportamiento permite a los papás establecer un vínculo con sus hijos rápidamente; es una manera eficiente de obtener los efectos neuroquímicos requeridos para un vínculo sólido, crucial en nuestras vidas occidentales privadas de tiempo en las que aún es el caso de que los padres generalmente no son los principales cuidadores de sus hijos. En segundo lugar, debido a la naturaleza recíproca de la obra y su riesgo inherente, comienza a enseñar al niño acerca de las relaciones de toma y daca, y cómo juzgar y manejar el riesgo de manera apropiada; Incluso desde una edad muy temprana, los padres están enseñando a sus hijos estas lecciones cruciales de la vida.

¿Y cómo sabemos que los papás y los niños prefieren jugar con rudeza entre ellos en lugar de, digamos, tener un buen abrazo? Debido a que el análisis hormonal ha demostrado que, cuando se trata de interactuar entre sí, los padres y los niños obtienen sus picos en la oxitocina, lo que indica una mayor recompensa, de jugar juntos. El pico correspondiente para las madres y los bebés es cuando están siendo cariñosos. Así que, nuevamente, la evolución ha preparado tanto a los padres como a los niños para llevar a cabo este comportamiento de desarrollo importante juntos.

De la misma manera, el apego de un padre a su hijo ha evolucionado para ser crucialmente diferente al de una madre. El apego describe un estado psicológico en el que entramos cuando estamos en una relación intensa y vinculada con alguien — piense en amantes, padres e hijos, incluso en algunas de las mejores amistades. En todos los casos, tener una relación de apego fuerte actúa como una base segura desde la cual podemos golpear y explorar el mundo, seguros de que siempre podemos volver al foco de nuestro apego por el afecto y la ayuda. En lo que respecta al apego padre-hijo, el apego entre una madre y su hijo se describe mejor como una díada exclusiva y cerrada basada en el afecto y el cuidado. En contraste, el apego de un padre a su hijo tiene elementos de afecto y cuidado, pero se basa en el desafío.

Esta diferencia crucial lleva a un padre a dirigir las caras de sus hijos hacia afuera, animándolos a conocer a otros seres humanos, construir relaciones y triunfar en el mundo. Y es debido a este tipo especial de apego que los estudios muestran repetidamente que los padres, en particular, animan a sus hijos a sacar el máximo provecho de su aprendizaje. Son los padres los que ayudan a desarrollar un comportamiento social apropiado y a construir el sentido de valor del niño.

Mirando hacia atrás a nuestro acervo de conocimientos de hace 10 años y comparándolo con lo que conocemos hoy en día, mi conclusión es la siguiente: necesitamos cambiar las conversaciones que tenemos sobre los padres. Sí, algunos padres están ausentes, al igual que algunas madres, y algunos pueden ser los personajes ineptos de anuncios de marketing o dibujos animados, luchando por trabajar en la lavadora o por cuidar al bebé solos. Pero la mayoría de los padres no son estas personas. Necesitamos ampliar nuestro espectro de quién creemos que es papá para incluir a todos los padres que se quedan, invirtiendo en el desarrollo emocional, físico e intelectual de sus hijos, sin importar si viven con ellos o no. Tenemos que hablar de los padres que entrenan al fútbol, leen cuentos para dormir, localizan calcetines escolares sin escrúpulos y ahuyentan a los monstruos nocturnos, que fomentan la resistencia mental de sus hijos y les permiten entrar en un mundo social cada vez más complejo. Que se definen no por su relación genética con sus hijos, sino porque se acercan y hacen el trabajo: los padrastros, los padres sociales, los abuelos, los amigos, los tíos y los novios.

Y al ampliar esta conversación y compartir nuestro nuevo conocimiento, empoderamos a los padres para que se involucren más con sus hijos, algo que nos beneficia a todos. Los hijos de hoy que ven al padre como un igual a la madre en el entorno doméstico seguirán este modelo cuando ellos mismos se conviertan en padres. Esto conduce a un cambio de cultura; a un avance hacia la igualdad en el trabajo doméstico, a un reparto de la carga entre las necesidades parentales y el desarrollo profesional, algo que hoy en día soportan en su inmensa mayoría las madres, y a una reducción de las diferencias salariales entre hombres y mujeres. Además, el papel especial del padre en la preparación de su hijo para entrar en el mundo fuera de la familia -formando el desarrollo emocional y conductual, enseñando las reglas del comportamiento social y el lenguaje, ayudando a construir la resiliencia mental al lidiar con el riesgo, enfrentando el desafío y superando el fracaso- es sin duda más importante que nunca antes, cuando estamos acosados por una crisis en la salud mental de los adolescentes, y vivimos en un mundo que opera sobre la base de nuevas reglas sociales, moldeadas por nuestra vida digital en línea.

Los hombres han evolucionado hasta convertirse en padres y ser una parte igual pero crucialmente diferente del equipo parental. Al no reconocer lo que son ni apoyar lo que hacen, realmente nos estamos perdiendo algo. Alrededor del 80% de los hombres aspiran a ser padres. Creo que ya es hora de que nos esforcemos por saber qué son realmente.

Written by

Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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