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El fin de la Academia: La libertad de expresion y el silenciamiento de la disidencia

Bradley Campbell y Jason Manning

En julio de 2015, The Chronicle publicó nuestro ensayo sugiriendo que algunas de las manifestaciones de una nueva cultura moral que surgían en las universidades de este país eran incompatibles con la misión académica tradicional. Desde entonces, ha quedado claro que esto es así. En los últimos años, estudiantes y profesores activistas, a veces con el apoyo de los administradores, han atacado cada vez más los ideales de la libertad de expresión.

La nueva cultura activista exige que las universidades se enfrenten a los pequeños desaires, tal vez no intencionados, conocidos como microagresiones, para proporcionar trigger warnings (advertencias sobre contenidos traumatizantes) para el material del curso que podría ofender o molestar, y para convertirse en espacios seguros donde las ideas no se cuestionen. Se caracteriza por una extrema sensibilidad moral, y de esta manera es similar a las culturas de honor del pasado donde los hombres eran muy sensibles a los insultos y respondían a los insultos percibidos contra su carácter con duelos y otras formas de violencia.

La nueva cultura se preocupa menos por los desaires contra el carácter individual que por cualquier cosa que se perciba como un fomento de la opresión de los grupos de víctimas. En cualquier caso, sin embargo, la extrema sensibilidad moral presenta un problema en un entorno académico. Como advertimos, “La investigación y la comunicación honestas están condenadas a ofender a alguien”, así que si las universidades van a ser lugares de investigación y comunicación, “deben tener un clima en el que la gente sea menos — no más — propensa a la indignación que en otros lugares”.

La cultura de la dignidad que comenzó a reemplazar a la cultura del honor en el siglo XIX advirtió contra la excesiva sensibilidad moral. A la gente se le enseñó a tener la piel gruesa y a ignorar los insultos. El discurso y la violencia eran distintos, como se ve en el aforismo comúnmente enseñado a los niños pequeños: Sticks and stones may break my bones, but words will never hurt me (Los palos y las piedras pueden romper mis huesos, pero las palabras nunca me harán daño).

La nueva cultura activista rechaza esta distinción, al igual que las culturas de honor de la antigua, y esto ha tenido grandes consecuencias para la libre expresión de las ideas. Por ejemplo, en la cultura del honor del Sur americano anterior a la guerra, era peligroso ser editor de un periódico. Si un caballero pensaba que el periódico había publicado algo poco favorecedor sobre él o un miembro de su familia, podía retar al editor a un duelo (si lo percibía como un igual social) o simplemente golpearlo con un bastón o un látigo. El honor también podría perturbar a las universidades, ya que los estudiantes recurrirían a la violencia contra sus profesores. En su libro Rot, Riot, and Rebellion, Rex Bowman y Carlos Santos describen cómo la cultura del honor puso en peligro la Universidad de Virginia en su infancia. En un incidente, dos estudiantes recientemente expulsados azotaron a un profesor que les dijo que se habían deshonrado. “Ninguno de ellos pretendió que le había hecho alguna lesión”, escribió el asombrado profesor. Pero, por supuesto, a los ojos de los dos estudiantes, el insulto del profesor fue la herida.

Los activistas universitarios de hoy en día se preocupan por diferentes tipos de ofensas: declaraciones que ven como un desaire a los miembros de grupos desfavorecidos o que de alguna manera fomentan la opresión. Pero de manera similar ven tales declaraciones como perjudiciales, como algo parecido a la violencia. Algunos van más allá, argumentando que el discurso que consideran opresor es la verdadera violencia. Y si el discurso es violencia, las universidades deben prohibirlo. Si no lo hacen, los activistas están justificados en hacerlo ellos mismos como un acto de autodefensa.

En la Universidad de California en Berkeley, por ejemplo, después de que los alborotadores obligaran a cancelar una charla del provocador de derecha Milo Yiannopoulos, el Daily Californian, un periódico independiente dirigido por estudiantes, publicó una colección de artículos llamada “Violence as Self-Defense” (La violencia como autodefensa). La premisa era que como el discurso de Yiannopoulos hubiera sido perjudicial, los disturbios para evitarlo eran apropiados. Un manifestante escribió que “dejar hablar a Yiannopoulos me aterrorizaba más que una posible lesión o arresto”. Otro proclamó: “Nuestros escudos se levantan contra ti. ¿Nadie nos protegerá? Nos protegeremos a nosotros mismos”. Y una exalumna de Berkeley escribió que “pedirle a la gente que mantenga un diálogo pacífico con aquellos que literalmente no creen que sus vidas importan es un acto violento”.

La misma lógica ha impulsado los esfuerzos para prevenir o castigar la disidencia en las universidades de todo el país. En la Universidad de Yale, los estudiantes vilipendiaron a Nicholas y Erika Christakis, lo que los llevó a renunciar a sus cargos como directores de una de las universidades residenciales de Yale, porque Erika había cuestionado la participación de la universidad en la vigilancia de los trajes ofensivos de Halloween. En el Middlebury College, los estudiantes manifestantes obligaron a los organizadores a trasladar una charla del politólogo Charles Murray a un lugar secreto donde pudiera ser grabada para su difusión, y luego rodearon a los participantes y asaltaron a un profesor que estaba allí para debatir sobre Murray. En el Claremont McKenna College, los estudiantes bloquearon la entrada a una charla de la defensora de la policía Heather Mac Donald. Y en el Evergreen State College, los activistas atacaron a un profesor, Bret Weinstein, por su objeción a un “Día de Ausencia” en el que se pidió a los blancos que abandonaran el campus. En un momento dado, Weinstein tuvo que dar la clase fuera del campus cuando la policía le dijo que no se podía garantizar su seguridad.

Este tipo de eventos siguen ocurriendo a medida que se extiende la nueva cultura, pero también provocan la oposición de aquellos que aún se aferran a la cultura de la dignidad y a su distinción entre discurso y violencia.

Un signo esperanzador es la política de la Universidad de Chicago sobre la libertad de expresión, denominada “Declaración de Chicago”, que ya han adoptado o afirmado 33 universidades. Esto compromete a la institución “al principio de que el debate o la deliberación no puede ser suprimido porque las ideas expuestas son consideradas por algunos o incluso por la mayoría de la comunidad universitaria como ofensivas, imprudentes, inmorales o equivocadas”. E incluso deja claro que aunque los miembros de la comunidad son bienvenidos a criticar y refutar cualquier punto de vista, “no pueden obstruir o interferir de otra manera con la libertad de otros de expresar puntos de vista que rechazan o incluso aborrecen”. La Declaración de Chicago rechaza así la idea de que el discurso ofensivo es similar a la violencia y que el cierre de los oradores es defensa propia.

Los autores de la Declaración de Chicago por un lado, y los autores del simposio “La violencia como autodefensa” del Daily Californian por el otro, se basan en marcos morales diferentes e irreconciliables. Cada posición tiene apoyo dentro de sus universidades, por lo que es probable que las guerras culturales en los campus continúen durante algún tiempo. En este momento el resultado es incierto, pero lo que es seguro es esto: Si los activistas prevalecen en desdibujar la frontera entre el discurso y la violencia, significará el fin de la academia como lugar de estudio y debate serio.

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Bradley Campbell

Bradley Campbell es profesor asociado de sociología en la Universidad Estatal de California, Los Ángeles. En Twitter, @CampbellSocProf

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Jason Manning

Jason Manning es profesor asociado de sociología en la Universidad de Virginia Occidental.

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Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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