Crisis de replicación: nueva investigación sobre la atracción humana

Muchos psicólogos han descubierto que los resultados de sus investigaciones son difíciles de replicar. Veamos algunos ejemplos recientes de la psicología de la atracción….

Escrito por el Dr. Robert Burriss y publicado en Medium el 5 de junio de 2018

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“Hola, ¿has oído? Los resultados de tu tesis doctoral han sido revocados…” Freestocks

No es ningún secreto que la psicología está en medio de una crisis de replicación. Los hallazgos de las investigaciones que antes se consideraban sólidos y confiables han probado cualquier cosa pero, como equipos de investigadores independientes han intentado — y fracasado — reproducir los resultados de docenas de experimentos.

¿A qué se podría deber esto? Bueno, los científicos están bajo presión para publicar sus investigaciones en prestigiosas revistas académicas. Los editores de estas revistas a menudo favorecen nuevos hallazgos emocionantes e innovadores, en lugar del trabajo aburrido pero necesario de verificar los resultados de los esfuerzos del pasado.

Yo también podría ser culpable de centrarme demasiado en los resultados más llamativos: los resultados sobre los que creo que querrá leer, pero que pueden o no estar respaldados por investigaciones posteriores. Así que hoy veremos algunos estudios de replicación recientes que han puesto en duda algunos de los efectos sobre los que he escrito antes.

Examinaremos específicamente la investigación sobre cómo las hormonas influyen en las preferencias y elección de pareja de las mujeres, en parte porque personalmente encuentro interesante la investigación en esta área, y en parte porque muchos de los resultados de estos estudios han sido promocionados en los medios de comunicación (y por este blog).

Entonces, ¿la psicología del apareamiento de las mujeres se ve afectada por su ciclo menstrual o por sus anticonceptivos hormonales? Vamos a averiguarlo.

Los anticonceptivos hormonales, como la píldora o el parche, están diseñados para reducir la probabilidad de que una mujer conciba un hijo después de tener relaciones sexuales con un hombre. Pero las hormonas tienen efectos tanto psicológicos como fisiológicos, por lo que es razonable plantear la hipótesis de que tomar una píldora diaria llena de estrógeno y progesterona — hormonas que gobiernan los procesos relacionados con la reproducción — podría influir en la manera en la que se siente una mujer acerca de las relaciones y el sexo.

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¿Influye la píldora en las preferencias de pareja de las mujeres? Annabelle Shemer/Flickr

Una idea que ha recibido cierto apoyo es la “hipótesis de congruencia”. La hipótesis es la siguiente: las mujeres entablan relaciones al tiempo que toman, o no, la píldora; después, algunas de las mujeres que tomaban la píldora dejan de tomarla, mientras que otras que no la tomaban comienzan a tomarla; si la píldora afecta a la psicología sexual, los cambios en la toma de la píldora pueden hacer que la mujer se sienta menos atraída por su pareja; o a la inversa, las mujeres que no han comenzado o han dejado de tomar la píldora desde que comenzó la relación deben encontrar que el atractivo de su pareja no ha disminuido.

Una mujer que comienza o deja de tomar la píldora después de que comienza su relación es clasificada como “incongruente”, mientras que una mujer que se adhiere al mismo régimen (tomando o no la píldora) es descrita como “congruente”.

Un equipo de investigadores dirigido por Patrick Jern de la Universidad Åbo Akademi de Turku, Finlandia, reclutó a casi 1.000 mujeres que tenían una relación con un hombre. Las mujeres respondieron preguntas sobre la calidad de su relación y su satisfacción sexual con su pareja, sus celos y el atractivo físico de su pareja.

Jern encontró que las mujeres que habían tomado la píldora cuando conocieron a su pareja, y las mujeres que estaban usando la píldora en ese momento, tendían a reportar una mayor satisfacción sexual. Las usuarias actuales de la píldora también estaban más celosas. Sin embargo, los hallazgos clave relacionados con la hipótesis de la congruencia no fueron respaldados: las mujeres no estaban más o menos satisfechas con su relación o atraídas hacia su pareja tanto si su régimen de píldoras había cambiado como si seguía siendo el mismo.

Jern, reconociendo que hay diferentes maneras de ser congruente o incongruente (las mujeres podrían comenzar o dejar de tomar la píldora, o seguir tomándola o dejándola), analizó las diferencias entre estos cuatro grupos de mujeres. Las usuarias constantes de la píldora tendían a tener niveles más altos que las no usuarias en cuanto a satisfacción sexual y celos.

Jern y su equipo especulan que una de las razones por las que los investigadores anteriores han encontrado respaldo para la hipótesis de la congruencia es que el número de mujeres en los diferentes grupos tiende a ser desigual. Más mujeres dejan de usar la píldora después de que comienza su relación que empiezan a usarla, lo que significa que las no usuarias a menudo están sobrerrepresentadas en el grupo incongruente.

También se cree que los anticonceptivos hormonales influyen en el tipo de hombre que una mujer encuentra más atractivo.

En aras de la plena divulgación, debo señalar que hace unos años fui coautor de un trabajo de investigación que mostraba que la píldora podría afectar la preferencia de las mujeres por la masculinidad de los hombres. Mis colegas y yo encontramos que las mujeres que tomaban la píldora cuando comenzaron su relación actual tendían a ser emparejadas con un hombre cuya cara era más femenina (un tipo de Ryan Gosling), mientras que las mujeres que no habían usado la píldora eran emparejadas con hombres que eran facialmente más masculinos (piense en Dwayne “The Rock” Johnson).

Otros psicólogos han descubierto que el uso de la píldora reduce la atracción de las mujeres a la masculinidad facial masculina, lo que puede ayudar a explicar nuestros resultados.

Recientemente, sin embargo, Ula Marcinkowska de la Universidad Jagiellonian de Cracovia, Polonia, repitió esa investigación y (alerta de spóiler) superó las expectativas.

Hizo que más de 6.000 mujeres heterosexuales informaran sobre su uso de la píldora. Las mujeres vieron entonces pares de rostros que habían sido manipulados usando software de gráficos por computadora para que parecieran más masculinos o más femeninos, e indicaron qué rostros les parecían más atractivos (haga clic aquí para una demostración interactiva).

El experimento mostró que las mujeres no eran más o menos propensas a preferir los rostros masculinos tanto si tomaban la píldora como si no (aunque, curiosamente, las mujeres que tomaban la píldora sí preferían los rostros femeninos en mayor medida que las que no la tomaban).

Es posible que las mujeres que toman la píldora acaben teniendo relaciones con hombres masculinos a pesar de no encontrarlos más atractivos físicamente. Tal vez los hombres de cara masculina tienen algún otro rasgo atractivo que las mujeres que no toman la píldora encuentran atractivo, o son más capaces de competir entre sí por el acceso a las mujeres que no toman la píldora. Los hallazgos de Marcinkowska no significan que mi propia investigación terminará en el cubo de la basura (¡puf!), pero sí incentivan el trabajo adicional sobre la cuestión de las hormonas y la preferencia por la masculinidad.

Hablando de lo cual, es posible que haya oído hablar de los efectos tan publicitados del ciclo menstrual en las preferencias de las mujeres por varios rasgos masculinos, incluyendo la masculinidad. Estos hallazgos surgieron a mediados de la década de 1990 y se explicaron utilizando la “hipótesis de la estrategia de apareamiento dual”, que sugiere que las mujeres varían en su atracción por los llamados “cads” and “dads” (“caras” y “papás”).

Los “cads” son chicos malos y sexis que tienden a parecer atractivos y masculinos, pero son menos comprometidos y generosos. Basado en la ahora cada vez más inestable suposición de que la masculinidad está relacionada con la salud hereditaria, un hombre masculino podría ser un buen padre genético, pero su personalidad podría hacer de él una mala apuesta para una pareja a largo plazo. Los “papás”, por otro lado, compensan su falta de atractivo sexual comprometiéndose con sus relaciones y, en general, siendo amigables y amables. Dado que las mujeres solo tienen una buena oportunidad de concebir con un “malote” cuando son más fértiles, podría ser útil una mayor preferencia por la masculinidad en torno a la ovulación. La preferencia por la feminidad en otros momentos puede llevar a las mujeres a beneficiarse de las relaciones con un tipo “papá”.

Una avalancha de estudios a principios de la década de 2.000 proporcionó pruebas de la relación entre la fase de ciclo menstrual y la preferencia por la masculinidad, lo que demuestra que las mujeres sí encuentran a los hombres machos más atractivos en los momentos más fértiles del mes. Pero estudios más recientes (y una serie de trabajos de investigación técnica que sugieren que los métodos de experimentos anteriores no eran lo suficientemente rigurosos) han puesto en duda estos emocionantes descubrimientos.

Ben Jones, de la Universidad de Glasgow en Escocia, encabezó recientemente un equipo de investigadores en un ambicioso estudio a largo plazo sobre las preferencias faciales de más de 500 mujeres. Estas mujeres se presentaron en el laboratorio de Jones cada semana durante varios meses. En cada ocasión proporcionaron muestras de saliva, y éstas fueron analizadas para detectar hormonas (el ciclo menstrual está asociado con cambios relativamente predecibles en el estrógeno, la progesterona y la hormona luteinizante).

Las mujeres también completaron tareas de preferencia por la masculinidad que eran similares a las utilizadas por Marcinkowska. Las mujeres juzgaron qué rostro — el masculino o el femenino — era el más atractivo para una relación a largo y corto plazo, porque las investigaciones anteriores han indicado que el efecto del ciclo es más fuerte cuando las mujeres juzgan a los hombres por sus aventuras.

Los análisis revelaron que las mujeres generalmente preferían los rostros masculinos a los femeninos, un efecto que era más fuerte para los juicios sobre las relaciones a corto plazo. Sin embargo, el mítico efecto del ciclo menstrual no pudo emerger. Las mujeres no son más propensas a preferir a los hombres de cara masculina cuando son más fértiles que en otros momentos del mes.

Otro estudio reciente, dirigido por Julia Jünger de la Universidad de Göttingen en Alemania, investigó los efectos del ciclo ovulatorio en las preferencias de las mujeres por la masculinidad en el cuerpo de los hombres. Esto significa que es hora de otro descargo de responsabilidad: yo fui coautor del artículo original que mostraba que las mujeres prefieren a los hombres fuertes cuando ovulan. En ese estudio reclutamos mujeres a través de Internet y, en base a su fase de ciclo menstrual autoinformada, estimamos si tenían probabilidades de estar en el punto máximo de fertilidad en el momento en que calificaron las imágenes. El método de Jünger era sustancialmente más robusto: seguía a las mismas mujeres durante dos ciclos y, al igual que Jones, recogía saliva para realizar pruebas hormonales.

Los resultados de este nuevo estudio muestran que, cuando son fértiles, las mujeres consideran que los cuerpos masculinos son más atractivos. Pero el cambio en el atractivo es general en todos los tipos de cuerpo masculino: tanto los cuerpos masculinos como los femeninos son más atractivos para una mujer en la fase fértil de su ciclo.

Y (porque claramente le gusta mantenerse ocupada) Jünger también ha realizado un estudio sobre los efectos del ciclo en las preferencias de las mujeres por las voces masculinas masculinas. Varios equipos de investigación han demostrado que, cuando son más fértiles, las mujeres prefieren a un hombre con una voz más grave. Sin embargo, algunos de esos equipos calcularon la fase del ciclo de la mujer basándose en cuándo comenzó su período más reciente, en lugar de verificar sus niveles hormonales.

Así como las fotografías faciales pueden aparecer más masculinas o femeninas, las grabaciones de voces también pueden ser manipuladas para sonar más profundas o más altas. Jünger hizo que sus voluntarios evaluaran el atractivo de las grabaciones de hombres que habían sido alteradas hacia arriba o hacia abajo, así como las grabaciones de hombres cuyas voces variaban naturalmente en tono (este experimento más naturalista puede demostrar si es probable que un efecto persista en situaciones del mundo real).

En esta etapa no debe sorprenderle que Jünger no haya encontrado ningún efecto del ciclo menstrual en la preferencia de las mujeres por la masculinidad vocal de los hombres. Sin embargo, las voces más graves fueron calificadas como más atractivas que las voces más agudas, y las mujeres generalmente calificaron las voces de los hombres como más atractivas cuando se encontraban en su fase fértil.

En otro artículo que se publicó justo cuando estaba dando los últimos retoques a este blog, Ula Marcinkowska (muy muy ocupada) confirmó una vez más que las preferencias de masculinidad no varían con las hormonas del ciclo menstrual. Sin embargo, encontró que el nivel promedio de hormonas de una mujer a lo largo del ciclo era importante: los niveles promedio más altos de progesterona estaban asociados con una preferencia más fuerte por los hombres masculinos, pero solo entre las mujeres con pareja — para las mujeres solteras, el patrón era el inverso — .

Los resultados de ambos estudios de Jünger sugieren que es probable que algo esté sucediendo durante el ciclo menstrual — quizás las mujeres están más motivadas sexualmente cuando son fértiles — pero el interés en la masculinidad parece no haber cambiado. El estudio de Marcinkowska sugiere que las hormonas están relacionadas con las preferencias de la masculinidad, pero no de manera cíclica, y que es importante tener en cuenta otras variables, como el estado de la relación.

De cualquier manera, la evidencia para la hipótesis de la estrategia de apareamiento dual es considerablemente más débil que antes.

Puede que ahora se pregunte si debería tomar cada artículo de psicología cum grano salis. ¿Cómo podemos confiar en los resultados de cualquier estudio?

La ciencia funciona mediante un proceso de avances incrementales. Los psicólogos que desarrollan hipótesis novedosas están a menudo en desventaja: a medida que se adentran en lo desconocido, es posible que desconozcan las herramientas y los métodos necesarios para poner a prueba sus teorías. Solo más tarde, con el beneficio de la retrospectiva, podrán otros investigadores ver dónde se pueden hacer mejoras.

Además, todos los psicólogos tienen que decidir cuál es la mejor manera de invertir su tiempo, esfuerzo y fondos. Cuando una idea es nueva y tiene poca o ninguna evidencia que la respalde, puede ser difícil justificar una fuerte inversión en ella. Después, cuando una idea tiene el peso de la evidencia detrás, los psicólogos pueden ver que es más fácil argumentar a favor de volver a probar la hipótesis con una muestra más grande de voluntarios, métodos más costosos (tales como pruebas hormonales), y para establecer colaboraciones internacionales para probar los efectos en diferentes culturas.

Siempre habrá hallazgos que, después de la emocionante fase inicial de la investigación, resultarán difíciles de replicar. Esta es la razón por la que nunca debemos tomar los resultados de un estudio como evidencia definitiva e inquebrantable de alguna verdad subyacente, y por la que todos nosotros —psicólogos profesionales y laicos interesados por igual — debemos respaldar los esfuerzos de aquellos que están dispuestos a mirar más allá de los titulares.

Jern, P., Kärnä, A., Hujanen, J., Erlin, T., Gunst, A., Rautaheimo, H., . . . Zietsch, B. P. (en prensa). «A high-powered replication study finds no effect of starting or stopping hormonal contraceptive use on relationship quality». Evolution and Human Behavior. doi:10.1016/j.evolhumbehav.2018.02.008

Jones, B. C., Hahn, A. C., Fisher, A. D., Wang, H., Kandrik, M., Han, C., . . . DeBruine, L. M. (2017). No compelling evidence that preferences for facial masculinity track changes in women’s hormonal status. bioRxiv. Retrieved from https://www.biorxiv.org/content/early/2017/12/29/136549

Jünger, J., Kordsmeyer, T. L., Gerlach, T. M., & Penke, L. (2018). Fertile women evaluate male bodies as more attractive, regardless of masculinity. PsyArXiv. Retrieved from https://psyarxiv.com/nyba6/

Jünger, J., Motta-Mena, N. V., Cárdenas, R. A., Bailey, D. H., Rosenfeld, K., Schild, C., . . . Puts, D. (2018). Do women’s preferences for masculine voices shift across the ovulatory cycle? PsyArXiv. Obtenido de https://psyarxiv.com/k9y7s

Marcinkowska, U., Hahn, A. C., Little, A. C., DeBruine, L. M., y Jones, B. C. (2018). No evidence that women using oral contraceptives have weaker preferences for masculine characteristics in men’s faces. Obtenido de https://osf.io/2n74d/

Marcinkowska, U., Kaminski, G., Little, A. C., y Jasienska, G. (2018). «Average ovarian hormone levels, rather than daily values and their fluctuations, are related to facial preferences among women». Hormones and Behavior, 102, 114–119. doi:10.1016/j.yhbeh.2018.05.013

El contenido de este post apareció por primera vez en un episodio de The Psychology of Attractiveness Podcast el 5 junio de 2018.

Written by

Traducciones sobre los asuntos de los hombres, la izquierda liberal, las políticas de identidad y la moral. #i2 @Carnaina

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